Bondscoach Roberto Martinez maakt morgenmiddag in het auditorium van het nationaal oefencentrum in Tubeke zijn selectie bekend voor de WK-kwalificatieduels tegen Estland (Tallinn, 2 september), Tsjechië (Brussel, 5 september) en Wit-Rusland (Kazan, 8 september). Volg de persconferentie live op tv op de zender Pickx Live en in streaming op Pickx.be
Het wordt een selectie die nog meer dan anders met een vergrootglas gevolgd zal worden. De Rode Duivels blazen immers voor de eerste keer verzamelen sinds het teleurstellende EK, dat met een vroegtijdige uitschakeling in de kwartfinales tegen Italië begin juli met een sisser afliep. Het leverde de bondscoach zowat voor het eerst sinds zijn aanstelling na het EK van 2016 kritiek op. Er werden immers vraagtekens geplaatst bij de selectiepolitiek en enkele tactische beslissingen tijdens het toernooi. 

De Gouden Generatie wordt steeds ouder, maar Martinez maakte al snel duidelijk dat er geen tabula rasa gemaakt zal worden. Bij de jongeren zitten Jérémy Doku, Zinho Vanheusden, Charles De Ketelaere en Yari Verschaeren dicht bij de selectie aan, van de oude garde haakte er na het toernooi deze keer niemand af, waardoor er geen ruimte is voor aardverschuivingen. Vanheusden en CDK zullen deze keer waarschijnlijk wel de ruime selectie halen, Verschaeren is niet zeker van een basisplaats bij Anderlecht en Doku is hoogst twijfelachtig met een kwetsuur aan de hamstrings. 

Het goudhaantje van Stade Rennais is overigens niet de enige met blessurezorgen: Kevin De Bruyne (enkel), Dries Mertens (schouder), Thorgan Hazard (enkel), Thomas Meunier (quarantaine), Timothy Castagne (oogkas) en Nacer Chadli (hamstrings) zijn allemaal minstens onzeker voor het komende drieluik, wat vooral op de rechterflank voor een hiaat kan zorgen. Achterin is er wel positief nieuws, want Jan Vertonghen speelt opnieuw bij Benfica, en Thomas Vermaelen (Vissel Kobe) en Toby Alderweireld (Al-Duhail) zouden ondanks de geldende coronamaatregelen de verplaatsingen toch mogen maken.

Veel ruimte om te experimenteren is er ook niet met de overvolle kalender. Na het kwalificatiedrieluik volgt begin oktober in Noord-Italië reeds de Final Four van de Nations League, waarin ons land het in de halve finales opneemt tegen Frankrijk, op jacht naar een eerste prijs. In de eventuele finale wacht de winnaar van het duel tussen Europees kampioen Italië en Spanje. Het eerstvolgende grote toernooi, het WK in Qatar, komt er reeds over 1 jaar en 3 maanden aan.

Om de kwalificatie daarvoor af te dwingen, moeten er eerst nog wel wat punten gesprokkeld worden, want in tegenstelling tot voor EURO 2020 is niet de top twee, maar enkel de groepswinnaar rechtstreeks geplaatst. De nummers twee en nog wat landen uit de Nations League nemen volgend jaar deel aan play-offs, waar de laatste drie Europese tickets verdeeld worden.

Met zeven op negen zijn de Belgen in het voorjaar degelijk gestart aan de WK-kwalificaties, al bleef onze nationale trots vooral in Tsjechië (1-1) onder de verwachtingen en was er daar een klasseflits van Romelu Lukaku op het uur nodig om een punt uit de brand te slepen. In eigen huis werd er vlot gewonnen van Wales (3-1) en Wit-Rusland (8-0). Voor het komende drieluik moet een negen op negen het uitgangspunt zijn en dan komt Tsjechië al op minstens zes punten te staan, met nog slechts twee duels in november (thuis tegen Estland en als afsluiter in Wales) in het verschiet. Wales volgt met een wedstrijd minder op vier punten van de Belgen en lijkt de belangrijkste uitdager in de strijd om groepswinst te worden.

Bezoekende fans zijn nog niet toegelaten tijdens de WK-kwalificatieduels, maar de Rode Duivels zullen in eigen huis wel opnieuw voor fans mogen spelen. Niet langer op Den Dreef in Heverlee, maar wel in het Brusselse Koning Boudewijnstadion. Voor het duel tegen Tsjechië houdt de Belgische bond alvast minstens 35.000 tickets klaar. De laatste wedstrijd van de Rode Duivels voor de trouwe thuisaanhang zonder bubbelbeperkingen dateert al van 19 november 2019, toen de Duivels een klinkende 6-1 overwinning tegen Cyprus behaalden.