Ze gingen voor niets minder dan goud en pakten het ook nog eens. De Red Lions, de Belgische hockeymannen, wisten het olympisch hockeytoernooi helemaal naar hun hand te zetten. Na zilver vijf jaar geleden in Rio, pakten de Red Lions de gouden plak in Tokio. Dat gebeurde na een absolute nagelbijter van een finale tegen Australië. Shoot-outs moesten beslissen waarbij doelman Vincent Vanasch zich ontpopte tot de held van de natie.
Met België en Australië stonden de nummers twee en een op de wereldranking tegenover elkaar. De twee toplanden maakten er een partij van die niet voor hartlijders was. Beide teams begonnen met veel inzet aan de finale, met de Belgen die de meeste drang naar voren toonden. In het eerste en tweede kwart werd er geen goal genoteerd. Al was Alexander Hendrickx er wel dicht bij. Vijf minuten voor de rust mikte hij een strafcorner voor de Belgen nipt naast.

Meteen na de pauze ontbond Florent van Aubel zijn duivels, toen hij de Australische doelman listig omspeelde en de netten liet trillen. Australië reageerde, en doelman Vincent Vanasch moest België, de eerste maal via de paal en tweede keer op strafcorner, rechthouden. Bij aanvang van het slotkwart was het dan toch raak voor de Australiërs, die scoorden via Tom Wickham. In een prangend slot, waarin Australië de overhand had, vielen geen doelpunten meer. Shoot-outs moesten beslissing brengen.

Zenuwslopend

In de shoot-outs redde Vanasch meteen de eerste Australische shoot-out, waarna Van Aubel scoorde. Australië scoorde, maar Arthur De Sloover trof ook raak. Australië scoorde opnieuw maar Félix Denayer miste vervolgens zijn dribbel. Vanasch redde de vierde shoot-out, waarna doelman Charter een fout beging op Victor Wegnez. Hendrickx benutte de strafbal.

Australië miste zijn volgende poging, maar de videoref zag een vederlichte fout van Vanasch. Australië kreeg een herkansing, maar Vanasch redde weer. Goud voor de Belgen!

De Red Lions werkten de voorbije jaren naar de Spelen toe en maakten van olympisch goud hun absolute hoofddoel. Na het WK in 2018 en het EK een jaar later voegen de Red Lions nu een derde grote titel toe aan hun palmares. Het olympisch goud is nu de terechte bekroning op het harde werk van de voorbije jaren. Het is overigens het eerste goud voor een Belgische ploeg sinds de Spelen van 1920. Alleen dat al mag historisch genoemd worden.

Vanasch onderscheidt zich nogmaals

Man van de match is ongetwijfeld Vincent Vanasch. Het sluitstuk bij de Red Lions onderstreepte nog maar eens waarom hij al tot drie keer toe werd uitgeroepen tot beste doelman van de wereld. Vanasch was als vanouds in de finale tegen Australië en stond er op de momenten waar het nodig was. Als specialist toonde hij zijn waarde nog eens dubbel en dik in de shoot-outs. Zelfs een retake bracht hem niet van de wijs. "Ik had dit al eens meegemaakt op het WK. Dus ik had al ervaring. Maar mijn focus was op de bal. Ik dacht: niet met mij”, zei hij al lachend voor de microfoon van Sporza.

Op zijn 33ste heeft Vanasch nu alles gewonnen wat ie maar kon winnen in zijn carrière. Met een wereldbeker, een Europese titel, kampioenstitels in België, Nederland en Europa op clubniveau en nu ook goud op de Olympische Spelen lijkt de cirkel rond te zijn. Toch heeft de goalie van de Red Lions al aangegeven er ook in Parijs te willen staan.

Zijn spelintelligentie en leidersrol zullen de Belgen nodig hebben met het oog op de nieuwe doelen. Die zullen niet meer gesteld worden door coach Shane McLeod. De Nieuw-Zeelander geeft na bijna zes jaar de fakkel door aan zijn Nederlandse assistent Michel van den Heuvel. Afwachten wat deze wissel zal opleveren, maar eerst mag er alvast stevig genoten worden van dit goud. “Nu gaan we vieren, een hele week, denk ik”, aldus Vanasch.

Volg de Olympische Zomerspelen van 22 juli tot 8 augustus op Sporza, of via Pickx.be of de Proximus Pickx-app. Via TV Replay kun je het programma tot 36 uur later herbekijken wanneer je maar wilt, of 7 dagen na uitzending ook op de site of de app.