De Belgische hockeymannen hebben zich dinsdag geplaatst voor de finale van het hockeytoernooi op de Spelen. Dat betekent dat de Red Lions al zeker zijn van een zilveren medaille. Maar ook dat ze slechts één stapje verwijderd zijn van het o zo verhoopte goud. Enkel Australië scheidt de Lions nu nog van het allerhoogste in de sportwereld.
Het goud ligt binnen handbereik. Al drie jaar lang mikken de Red Lions op deze Spelen. Want olympisch goud is de enige onderscheiding die nog ontbreekt op hun palmares. Donderdag is de culminatie van alle inspanningen van de voorbije drie jaar: de apotheose van hun olympische droom ligt in hun eigen handen, dezelfde waarmee ze hun stick zo vakkundig hanteren.
 
In de halve finales was het bibberen. Nadat ze de score openden, nam India de leiding met 2-1. Maar de Belgen hebben hun ervaring en karakters mee: ze namen de match opnieuw in handen en zetten de scheve situatie meer dan recht. John-John Domen, die er niet bij was op het WK-avontuur in 2018, buitte de afwezigheid van de Indiase doelman optimaal uit en zette de 5-2 eindstand op het bord.
 
Er wacht de Belgen dus een tweede olympische finale op rij, na die in Rio in 2016, waar de Lions verloren tegen Argentinië. Deze keer zinnen de Belgen op wraak en zullen ze met het mes tussen de tanden aan de aftrap staan.
 
Hendrickx als geducht wapen
 
Australië scheidt de Lions van eeuwige roem. De olympische kampioen van 2004 lukte een identiek parcours aan dat van de Belgen in de poulefase: vier zeges en één gelijkspel. In de kwartfinales kwamen ze uit tegen Nederland, een ander zwaargewicht.

De finale belooft dus een duel tussen ’s werelds beste twee hockeylanden te worden. De geschiedenis van de onderlinge confrontaties tussen België en Australië pleit licht in het voordeel van de Belgen, maar de uitslagen zijn quasi gelijk verdeeld: de vijf laatste wedstrijden won België drie keer. De laatste keer zege dateert wel van januari 2020, of meer dan één jaar geleden. Moeilijk dus om een favoriet aan te duiden voor deze finale.
 
Desalniettemin beschikt België over een geducht wapen: Alexander Hendrickx. Het nummer 16 is de topschutter van het toernooi dankzij zijn doeltreffendheid op de strafcorner. Hij scoorde al twaalf keer op zo’n fase, en mag dus gerust een specialist genoemd worden. Op dat vlak maakte België een enorme progressie door, want strafcorners waren ooit een zwakte. Vandaag kan België bogen op dit extra wapen.
 
Meer maturiteit
 
Pas op, de aanval is niet alles. Achterin had België soms de neiging om in nonchalance te vervallen. Doelman Vincent Vanasch, die te boek staat als één van de beste ter wereld, heeft een bloedhekel aan tegendoelpunten, en werd daarbij niet altijd geholpen door zijn ploegmaats. In de poulefases lieten de Red Lions bij momenten te veel ruimte aan de tegenstander, waardoor die terug in de match kon komen (cfr. Zuid-Afrika).
 
De trainerstaf zou daarna wat bijsturen en finetunen, waardoor de Lions slechts drie doelpunten incasseerden in de kwart- en halve finale. Hun schat aan ervaring zorgt ervoor dat ze te allen tijde de kalmte bewaren, zelfs al staan ze achter – zoals tegen India. Al zullen de Australiërs zonder twijfel toeslaan van zodra ze bloed ruiken, dus de rangen sluiten wordt de boodschap. 

De Red Lions leven koelbloedig toe naar de finale, want ze weten dat ze hun plaats verdienen op het hoogste schavot. “Het verschil met Rio, zit hem in het feit dat we huilden na de halve finale. Vandaag zijn we sereen en gaan we er alles aan doen om die gouden plak weg te kapen. De groep heeft vijf jaar aan maturiteit gewonnen. We kennen onze sterktes en zoeken die strafcorner op, omdat we de beste schutter ter wereld in onze rangen hebben. Je voelt aan alles dat we over zestien man beschikken die op de piek van hun kunnen staan”, legde Florent Van Aubel uit.
 
Donderdag om 12u Belgische tijd betreden onze zestien Red Lions voor het laatst het hockeyveld op deze Olympische Spelen. Ze hebben zestig minuten de tijd om geschiedenis te schrijven en de olympische titel weg te kapen. Aldus zal de cirkel rond zijn voor deze gouden hockeygeneratie.
 
Volg de Olympische Zomerspelen van 22 juli tot 8 augustus op Sporza, of via Pickx.be of de Proximus Pickx-app. Via TV Replay kun je het programma tot 36 uur later herbekijken wanneer je maar wilt, of 7 dagen na uitzending ook op de site of de app!