De Belgische basketvrouwen konden de groepsfase van het olympisch toernooi niet met een derde zege op rij afsluiten. In de Saitama Super Arena gingen de Cats maandag met 62-74 onderuit tegen China. Omdat het ticket voor de kwartfinale al binnen was, bleek de teleurstelling om het verlies in het Belgische kamp achteraf niet al te groot.
"We wisten dat het heel lastig zou worden want we kennen de Chinezen heel goed. We kennen hun fysieke kracht, dat ze 40 minuten tempo kunnen aanhouden met veel intensiteit. Het heeft ons vandaag veel problemen bezorgd, vooral in het vierde kwart. Daar ligt deels de verklaring voor het verschil van twaalf punten", reageerde bondscoach Philip Mestdagh.

De Belgen waren het toernooi begonnen met duidelijke zeges tegen Australië en Puerto Rico. Daardoor wisten ze al voor het duel met Chinezen dat de kwalificatie voor de kwartfinales op zak was. "Misschien zorgde dat besef voor wat decompressie", aldus Mestdagh. 

Emma Meesseman was bij de Cats andermaal de sterkhouder. Vooral voor de rust stond er geen maat op de West-Vlaamse sterspeelster, die met 24 punten topschutter van de partij werd. "We wisten dat het een fysieke slag zou worden. In het vierde kwart viel het bij ons wat uit elkaar. Misschien konden we het op dat moment mentaal niet helemaal meer opbrengen omdat de kwartfinale al binnen was. Maar in een wedstrijd moet je er altijd 40 minuten blijven voor gaan. Dat is een les die we moeten meenemen naar de volgende wedstrijd."

"We waren gekomen voor een derde zege, dus dit is een ontgoocheling. Maar als ploeg hebben we wel gevochten en alles gegeven. Kleine details maakten het verschil", zei Jana Raman. "We staan nu waar we willen staan, in de kwartfinales. Dat was altijd ons doel. Nu proberen we de volgende stap te zetten en we zien wel wat er komt."

Raman was er door een handbreuk niet bij op het EK. In Japan groeit ze stilaan naar haar beste vorm toe. "Je voelt wel dat je matchritme mist. Maar ik probeer elke match wel meer mijn stempel te drukken", aldus Raman, die zeven punten maakte en vier rebounds plukte. 

Woensdag spelen de Cats in de kwartfinale als reekshoofd (beste tweede) tegen Servië of Japan. Philip Mestdagh heeft een lichte voorkeur voor Servië. "Er staat nog een rekening open na de nederlaag tegen hen op het EK", verwijst hij naar het nipte verlies (74-73) in de halve finale van het EK in juni.

Wie de tegenstander uiteindelijk wordt, zal de loting maandag bepalen na de laatste groepsmatch tussen Australië en Puerto Rico.