Marten Van Riel is als vierde over de finish gelopen van de olympische triatlon in Tokio deze maandag, 48 seconden na winnaar Kristian Blummenfelt. De Belg gaf het beste van zichzelf en heeft zaterdag nog een kans op een medaille in de mixed relay.
Vijf jaar nadat hij op de zesde plaats eindigde op de Olympische Spelen in Rio, strandt Marten Van Riel dit jaar op een zucht van het podium in Tokio. Zijn persoonlijke doelstelling, beter doen dan in 2016, heeft hij wel behaald. Toch zal naast een medaille grijpen ongetwijfeld voor enige teleurstelling zorgen. Maar onze landgenoot kan zichzelf niets verwijten: hij was perfect voorbereid en heeft een perfect parcours afgelegd. Van Riel was als een van de eersten uit het water en uit het fietszadel, maar bij het lopen, zijn minst sterke discipline, moest hij de drie medaillewinnaars voor laten. Hij kwam uiteindelijk 48 seconden na de Noorse winnaar Kristian Blummenfelt over de streep.
 
Constante vooruitgang
 
De Antwerpenaar reageert trots op zijn overwinning. "Ik ben wel blijven vechten tot het einde en ben trots op mijn race. Toch is dit wel heel ondankbaar, maar ik ga gewoon door tot in Parijs. Na een 5e en 4e plaats, hoop ik die positieve lijn daar door te trekken”, zegt hij. Die stijgende lijn begon al sinds zijn debuut in de triatlon in 2009. In 2014 werd hij Belgisch kampioen triatlon sprint en in 2016 werd hij geselecteerd voor de Spelen.
 
De toen 23-jarige atleet werd in Rio zesde en gold als een van de revelaties in de sport. Na zijn olympische prestaties werd hij in 2017 vernoemd tot “rijzende ster” door de internationale triatlonfederatie. En daarna bleef Van Riel op het hoogste niveau meedraaien. In 2017 won hij zo de laatste wedstrijd van de wereldbeker in Miyazaki en een jaar later won hij brons op het Europees Kampioenschap, zowel individueel als in de mixed relay.
 
Nog een kans
 
Die mixed relay is wat de Brasschatenaar komende zaterdag ook te wachten staat. Samen met Claire Michel, Valérie Barthelemy en Jelle Geens, die na een positieve coronatest eindelijk kan aansluiten in Tokio, vormt Van Riel de Belgian Hammers, een niet te onderschatten outsider voor een medaille. “In de olympische kwalificaties hebben we erg goed gepresteerd, maar er zijn drie of vier landen die nog net iets meer favoriet zijn voor de medailles”, legde Van Riel uit. “Wij zijn de schaduwfavorieten. Bovendien kan tijdens de relay alles nog gebeuren.”
 
De 28-jarige Van Riel mag dus nog even in Tokio blijven en moet ook zijn medailledroom nog niet laten varen. Over drie jaar zal de triatleet in Parijs nog een mooie kans krijgen, aangezien hij daar ongetwijfeld met nog meer ervaring voor de dag zal komen. Daarna zal hij zich waarschijnlijk op langere afstanden toeleggen, zoals de Ironman.
 
Mis niets van de Olympische Spelen, van 23 juli tot 8 augustus te volgen op Eén of waar je ook bent via Pickx.be of de Proximus Pickx-app. Via TV Replay bekijk je het programma tot 36 uur later en via de site of de app tot 7 dagen later wanneer jij wil!