AA Gent ontvangt donderdag (20u30) in de Ghelamco Arena Valerenga in de heenmatch van de tweede kwalificatieronde van de gloednieuwe Conference League. Schakelen de Buffalo's de Noren uit, en daar gaan de blauw-witten toch van uit, dan treffen ze in de volgende voorronde de winnaar van het duel tussen RFS uit Letland en Puskas Akadémia uit Hongarije. "Wij zitten nog niet in de hoogste versnelling", was coach Hein Vanhaezebrouck woensdag toch voorzichtig.
"Onze start verloopt dit jaar dus niet via de eigen competitie maar via de Conference League", zei Vanhaezebrouck. "Misschien is het wel een geluk dat we mogen beginnen met een Europese match. Natuurlijk waren we liever wat later in het verhaal gestapt, maar het is wat het is. Wij sloten vorig seizoen nog redelijk mooi af met een vijfde plaats en dat was voldoende om Europees voetbal af te dwingen."

Het Noorse Valerenga is voor velen een onbekende ploeg. "Als ik hen vergelijk met de andere mogelijke opponenten die we hadden kunnen treffen, dan is Valerenga wel één van de betere teams. Wij hadden een veel gemakkelijkere tegenstander kunnen ontmoeten. Valerenga is volop bezig aan de competitie. Die spelers zijn volledig op elkaar ingespeeld", vervolgde de coach van AA Gent. "Als je dan, zoals AA Gent, pas aan je eerste echte belangrijke match begint, dan zit je toch met wat vraagtekens. Wij zitten nog niet in de hoogste versnelling. Iedereen moet nog groeien, er zit nog wat rek op. We werkten wel een heel goede voorbereiding af. Er werd stevig gewerkt. Net om nu al klaar te zijn voor deze match. Het is al direct 'do or die'. Wij hebben vertrouwen in hetgeen we al aflegden. En er is de heen- en terugformule en het nieuwe reglement waarbij de uitdoelpuntenregel geschrapt is."

Er zijn nog enkele vraagtekens bij AA Gent. "Sinan Bolat en Joseph Okumu trainen weer voluit en zijn klaar voor de selectie. Laurent Depoitre is zeer binnenkort inzetbaar. Roman Yaremchuk komt vanavond toe in Gent. Met hem wil ik eerst een gesprek onder vier ogen en dan zien we wel. Men heeft het ook over het Europese coëfficiënt dat omhoog gekrikt moet worden. Iedere ploeg kijkt naar zichzelf. Ik denk dat alle clubs wel goed willen presteren in Europa, toch? Zij hebben er zelf heel wat baat bij. Wij willen alvast zo lang mogelijk Europees voetbal spelen. In de Champions League slaagden we er met Gent al in te overwinteren, net als in de Europa League. Nu gaan we voor een volgend doel", besloot Vanhaezebrouck.