Greg Van Avermaet mocht twaalf maanden extra genieten van zijn olympische titel maar zaterdag zal hij, vijf jaar na zijn onvergetelijke zege aan Copacabana in Rio, dan toch een opvolger krijgen op de Fuji Speedway. "Ik vind het super om terug op de Olympische Spelen te zijn. Het is mijn derde deelname en het blijft een eer om hier te mogen staan", zegt de uittredende kampioen. "Ik had ernaar uitgekeken om mijn titel te mogen verdedigen, terug deel uit te maken van de Belgische selectie. Het is altijd een herinnering voor het leven."
Van Avermaet is na zijn Tourdeelname nog maar net in Japan maar hij lijkt de lange reis goed te hebben verteerd. "De aanpassing is vlot verlopen. Het is natuurlijk nog maar de tweede dag. De reis is goed gegaan en we hebben weinig tijd doorgebracht op de luchthaven, in tegenstelling tot andere atleten als ik de verhalen mag geloven", verwijst hij naar de vele tijdrovende controles die deelnemers aan de Spelen moeten ondergaan bij aankomst in Japan.

In tegenstelling tot 2016 is Van Avermaet dit keer geen kopman van het Belgische team. Die rol is weggelegd voor Wout van Aert en Remco Evenepoel. De Waaslander zal in dienst van de twee kopmannen rijden maar heeft daar geen probleem mee. "Mijn conditie is minder goed dan toen en ik heb ook geen bevestiging gekregen in de Tour. Het is normaal dat ik in dienst van de ploeg zal rijden. We hebben twee kopmannen die bewezen hebben heel sterk te zijn en zeker een kans maken om de titel te pakken. Ik heb er geen problemen mee om drinkbussen te gaan halen. Ze mogen mij alles vragen. Ik zal in elke rol proberen het beste van mezelf te geven en tegelijk proberen zelf een goeie koers te rijden."

Vooral Van Aert maakte indruk op Van Avermaet. "Wout heeft bewezen dat hij in supervorm is. Wat hij in de Tour heeft gedaan, is ongezien de laatste jaren. Hij heeft altijd een kans, in gelijk welk scenario, en dat geldt ook voor Remco. Hij heeft al supermooie koersen gereden en vindt een parcours op zijn maat. Hij heeft geen referentiepunt maar hij zal wel in orde zijn. We staan met een sterkere ploeg aan de start dan in Rio en hebben mannen in het team die hebben bewezen dat ze kunnen winnen."