Na een teleurstellend seizoen dat afgesloten werd op de achtste plaats, wil het Standard van Mbaye Leye terug aansluiten met de top in de Jupiler Pro League. Eens te meer wordt op Sclessin de kaart van de jongeren getrokken, met een gericht doel voor ogen: een Europees ticket pakken.
Standard beleefde een weinig memorabel seizoen 2020-2021. Tegenvallende resultaten kostten T1 Philippe Montanier de kop, waarna het Luikse bestuur zijn lot verbond aan Mbaye Leye, een oudgediende van het huis. Waar de Senegalese coach de Rouches naar de finale van de Belgische beker loodste, oogde het rapport in de competitie veel minder fraai.
 
Standard greep naast play-off I en eindigde laatste in de Europe play-offs. De Luikenaars faalden zo grandioos in het verwezenlijken van hun primaire doelstelling. Dit seizoen moeten ze beter doen, zelfs al is er niet meteen reden voor veel optimisme aan de boorden van de Maas.
 
Een hertekende ploeg
 
De Luikse financiën staan nog lang niet op punt, en Standard kan zich dus geen enkel folietje veroorloven op de transfermarkt. Erger nog: de club doet er verstandig aan om eerst te verkopen alvorens te kopen. Om die reden mocht de jonge belofte Michel-Ange Balikwisha, vorig seizoen goed voor 11 doelpunten en 4 assists, naar Antwerp vertrekken. Ook moest Standard zijn begenadigde kapitein Zinho Vanheusden laten gaan naar Inter, dat hem uitleende aan Genua. Zijn vertrek zal een leegte achterlaten die moeilijk te vullen zal zijn. Flashbacks naar de wankele Luikse defensie tijdens Vanheusdens lange afwezigheid vorig seizoen zijn alvast weinig geruststellend.
 
Meer dan ooit lijkt Leye, die net zijn eerste volwaardige voorbereiding als T1 bij Standard meemaakte, de sleutels van het Luikse elftal toe te vertrouwen aan de jeugd. Gevestigde waarden zoals Mehdi Carcela, Maxime Lestienne en Selim Amallah worden aan de kant geschoven voor groeibriljanten, vers uit de Academie.
 
Waar Arnaud Bodart, Nicolas Raskin en Hugo Siquet hun plaats in de kern hebben afgedwongen, hoopt Standard wellicht om nog een jeugdproduct te kunnen integreren in het elftal. Kandidaten zijn onder anderen verdedigers Ameen Al-Dakhil en Nathan Ngoy of aanvaller Denis Dragus. De 22-jarige Roemeen lijkt voor het eerst in de plannen van de coach te passen. De aanval zal logischerwijs bestaan uit spitsbroeders Jackson Muleka en João Klauss, die vorig seizoen één van de weinige lichtpuntjes uitmaakten bij de Rouches.
 
Broodnodige versterkingen
 
Blijft het risico dat die gok om de kaart van de jongeren te trekken weleens verkeerd zou kunnen uitdraaien, en intussen blijven de broodnodige versterkingen uit. Die versterkingen moeten – vooral in de aanval – ervaring bijbrengen, om dit seizoen te kunnen meedraaien bovenaan het klassement. De Luikse coach nam daarover geen blad voor de mond: “Er is vers bloed nodig. Als we met dezelfde ploeg aan de start komen, moeten we niet hopen om beter te doen dan vorig seizoen.” Die nieuwe gezichten zullen evenwel pas na de start van het nieuwe seizoen neerstrijken in Luik.
 
De onzekerheden die de competitiestart van Standard overschaduwen verhinderen de Rouches op dit punt nog om al te grote ambities te koesteren. Desalniettemin is de grote prioriteit van Standard om opnieuw aan te knopen met Europees voetbal – hetzij via de competitie, hetzij via de beker. De Luikenaars waren er sinds 2015 altijd bij in de groepsfase van de Europa League, en kunnen zich bij afwezigheid van Europese glorie dit seizoen ten volle concentreren op de beker en de competitie. Een geluk bij een ongeluk.
 
Volg de Jupiler Pro League het hele seizoen lang op de kanalen van Eleven Pro League, beschikbaar via de tv-optie All Sports van Pickx+ Sports.
 
Proximus Pickx biedt een nieuwe ‘interactieve’ modus aan via zijn app (Android en iOS) en de website proximuspickx.be. Dankzij deze nieuwe functie kan je de ploegopstellingen ontdekken, wedstrijdstatistieken analyseren of zelfs de geschiedenis van de afgelopen wedstrijden vinden met slechts één klik. Maar bovenal stelt de interactieve videospeler je in staat om de beste acties van de wedstrijd onmiddellijk opnieuw te beleven door het digitale wiel aan de rechterkant van het scherm te gebruiken. Ervaar de prestaties van je favoriete team als nergens anders!