Na de vroegtijdige uitschakeling van de Rode Duivels op het EK, vorige week vrijdag in de kwartfinales tegen Italië, werden toch wat vraagtekens geplaatst bij het toernooi van de Belgen, de manier waarop zij eruit gingen tegen de Squadra Azzurri en enkele tactische beslissingen van bondscoach Roberto Martinez.
Nadat vorige week een persmoment van de bondscoach in allerijl nog geannuleerd werd, gaf Martinez vandaag toch tekst en uitleg. "Meteen na een nederlaag reageren is nooit goed, want je hebt toch minstens 24 uur nodig om alles te laten bezinken. Gezien de prestaties van onze jongens in het verleden zijn de verwachtingen voor een toernooi altijd hoog en dat is net goed: wij willen naar de finale en maken daar ook geen geheim van. De lat ligt dus hoog en ik beschouw het niet als een mislukking dat we de halve finale niet gehaald hebben. Het zou pas een mislukking geweest zijn, als we er niet alles aan gedaan hadden om te winnen. En dat kan ik deze ploeg zeker niet verwijten: zij willen altijd winnen", aldus de bondscoach. "Op persoonlijk vlak betreur ik het natuurlijk dat ik deze ploeg niet naar Wembley heb kunnen brengen. Daarvoor draag ik als coach de verantwoordelijkheid."

De vraag is wat er dan wel is foutgelopen tegen Italië, dat met een indrukwekkende reeks in de EK-finale is aanbeland, maar zich drie jaar geleden met quasi dezelfde spelersgroep niet eens kon kwalificeren voor het WK in Rusland. "Tegen Italië waren we onszelf niet, maar de verdienste daarvan ligt bij de tegenstander, die ervoor gezorgd heeft dat wij onszelf niet konden zijn. We zijn een beter team dan we in de eerste helft tegen Italië getoond hebben. Daarnaast is er het EK-format, dat op sommige landen heel wat druk gezet heeft. Wij zaten met een aantal verplaatsingen en vluchten, en dan kom je plots uit tegen een ploeg die zijn drie groepswedstrijden in Rome gespeeld heeft. Op fysiek vlak heeft zoiets zijn gevolgen, ik had het gevoel dat zij frisser zaten. Gisteren zag ik iets soortgelijk ook bij de Denen in hun halve finale tegen Engeland. Een match eerder hadden we de Europese kampioen uitgeschakeld, maar tegen die Portugezen hebben we ook veel gegeven. In de knock-outfase van een toernooi gaat het vaak om details en daarin zat het niet mee. Aan het team lag het alvast niet: zij hebben veel toewijding getoond, er alles aan gedaan. Deze ploeg verdiende meer. Ik begrijp dan ook dat er kritiek komt na de uitschakeling, maar laat ons niet vergeten dat er heel wat positieve zaken waren. We hebben de tien kwalificatiewedstrijden en onze eerste vier wedstrijden op dit toernooi gewonnen."

Ook bij het tactische concept, dat sinds september vorig jaar gaandeweg in het team geslepen is, worden vraagtekens gezet. Het frivole spel van drie jaar geleden in Rusland moest plaats maken voor controlevoetbal. "Je mag ook niet vergeten dat onze tegenstanders drie jaar geleden op een andere manier tegen ons voetbalden. Wij hebben een flexibel systeem, want een land zal zich nu altijd aan ons aanpassen. Tegen België spelen zij op een andere manier dan in hun voorgaande wedstrijden. Daarnaast gaan tactische plannen niet alleen over de tegenstander, maar ook over onszelf en de manier waarop we ons in de wedstrijd kunnen voetballen. Tegen Portugal lukte dat en vond ik onszelf enkel in de laatste twintig minuten minder, toen we het vergaten af te maken. Tegen Italië zag ik niet diezelfde energie, ook al hadden wij onze momenten. Hun beste speler was de doelman en dat wil toch iets zeggen. Maar zoals ik al zei: zij zaten frisser, konden daardoor hoger druk zetten en een hogere circulatie op de mat leggen. Daarnaast hebben ze vertrouwen omdat ze al zolang ongeslagen zijn. De nederlaag heeft dus meerdere aspecten. Ik denk niet dat mijn ploeg echt iets fout heeft gedaan. Ze hebben getoond dat ze kunnen afzien tot het einde. Ons niveau was even hoog als dat van de halvefinalisten."

Drie jaar geleden waren de Rode Duivels in Rusland nog goed voor de derde plaats. Op dit EK was de kwartfinale het eindstation, net als op het WK 2014 en EURO 2016. "Toch zijn we sterker dan in 2018, want als we toen een blessure hadden gehad zoals nu met onze wingback (Timothy Castagne, red), hadden we die niet zo goed kunnen opvangen", aldus Martinez. "En dat is maar goed ook, want ook onze tegenstanders worden sterker. Wat betreft het WK in Qatar moet onze ambitie dan ook zijn om ook dan nog tot de toernooifavorieten gerekend te worden. Maar vooreerst moeten we de kwalificatie afdwingen en zo hoog mogelijk blijven op de FIFA-ranking en pas dan kan je als een van de favorieten naar Qatar. Dat zal alvast een normaler toernooi worden, met minder afstanden."