Zondag speelt Engeland in de finale van het EK2020 een thuiswedstrijd op het mythische veld van Wembley. Voor Raheem Sterling wordt het een extra emotioneel moment, want hij groeide op in de schaduw van het stadion. “Als we winnen, zal ik wellicht voor het eerst in mijn leven wenen op een voetbalveld", verklaarde de ster van de Engelse ploeg al.

Raheem Sterling (26) is ontegensprekelijk een van dé bepalende figuren bij EK-finalist Engeland. Hij scoorde al drie keer en toonde zich ook in de halve finale tegen Denemarken de beslissende speler door eerst een owngoal van Kjaer te forceren en vervolgens een strafschop te versieren in de verlengingen.

Nochtans werden er aanvankelijk heel wat vraagtekens geplaatst bij zijn basisplaats in het Engelse team. Sterling heeft er een wisselvallige campagne opzitten bij zijn club Manchester City en de concurrentie voorin bij de Three Lions is moordend (Rashford, Foden, Mount, Saka, Sancho, Grealish). Maar de Britse analisten zijn het er ondertussen over eens: op dit EK toont Sterling een heel ander gezicht.

Vlucht uit Jamaica

Dat zou wel eens te maken kunnen hebben met de plek waar Engeland zijn wedstrijden speelt: Wembley. Daar in het noordwestelijke gedeelte van Londen groeide de jonge Sterling op, op letterlijk 480 meter van het stadion. Samen met zijn moeder was hij van Jamaica, zijn geboorteland, naar Londen verhuisd nadat zijn vader in Kingston werd doodgeschoten op straat. Sterling was toen amper twee jaar.

Maar de buurt rond Wembley bleek niet veel beter, een wijk waar het gevaar steeds om de hoek loerde. De jonge Sterling werd er meegezogen in de hardheid van het bestaan en kende heel wat problemen op school.

Gelukkig was er het voetbal. Op 10-jarige leeftijd ontdekte het plaatselijke Queens Park Rangers zijn talent en niet veel later kwam Sterling op de radar van verscheidene topclubs. Het werd Liverpool, mede omdat zijn moeder het beter achtte dat haar zoon zo ver mogelijk van Londen ging voetballen. De rest is geschiedenis: Sterling werd in 2015 de op dat moment duurste Engelse voetballer ooit, toen Manchester City hem bij Liverpool wegkocht voor 62 miljoen euro. Bij City veroverde hij drie landstitels en een FA Cup.

Tattoo van Wembley

Londen en Wembley verdwenen echter nooit uit zijn hart. Meer zelfs: Sterling liet op zijn arm een tattoo zetten van een klein jongetje dat dromerig staat te kijken naar het Wembleystadion.

“Telkens wanneer ik van training terugkeerde (bij QPR), zag ik het stadion liggen. Op die manier is het altijd aanwezig geweest in mijn jeugd. In dat stadion spelen betekent zo veel voor mij, wanneer ik daaraan wil herinnerd worden, volstaat het om even naar mijn arm te kijken,” vertelde de Engelse international daarover. “Als we straks die trofee winnen, zal ik wellicht voor de eerste keer in mijn leven wenen op een voetbalveld. Normaal gezien houd ik mijn emoties in bedwang, maar op zo’n moment zal het mij te veel worden.”

Volg de EK-finale tussen Italië en Engeland nu zondag 11 juli vanaf 20u30 op Een, via Pickx.be of via de Pickx-app. Beleef de wedstrijden nog intenser dankzij de interactieve ervaring van Proximus Pickx!