'Het beste wat ons team de voorbije decennia overkomen is', 'Hij loodste ons land op wonderlijke wijze naar de halve finales', 'Hij deed veel meer goed dan fout tijdens zijn heerschappij': het is slechts een greep uit de laudatio's van de Engelse pers richting bondscoach Gareth Southgate. Zoals geweten kan de schrijvende pers over het Kanaal wispelturig zijn, en in het geval van de eens zo verguisde bondscoach is dat zeker niet anders.
De persopinie draait met de wind in Engeland, waar Gareth Southgate nu de gevierde man is. De bondscoach wordt de architect achter het succes van de Three Lions genoemd. Bij de uitschakeling van Engeland in de halve finales van het WK in 2018 was Southgate nog kop van Jut: de Britse kwaliteitskrant The Independent kapittelde hem door zijn tactische keuzes "immatuur" te noemen, waardoor Engeland een WK-finale door zijn neus zag geboord. Nu worden zijn tactische keuzes geprezen, zelfs door een gehaaide tacticus als José Mourinho, die de partij van de Engelsen tegen Duitsland een "tactische masterclass" noemde.

Op dit EK werd Southgate nog bedolven onder een lawine aan kritiek door steeds voor de gehekelde Raheem Sterling te kiezen, ondanks de offensieve weelde in het Engelse elftal. Maar de bondscoach kreeg gelijk: de aanvaller van ManCity scoorde tegen Duitsland zijn derde goal op dit EK, in Wembley nota bene.

Verantwoordelijke en oprechte man

Maar toegegeven: Southgate heeft wel altijd de sympathie van de Engelse journalisten genoten – ondanks de obligate kritiek na zure nederlagen in de halve finale van de Nations League in 2019 (de BBC noemde die nederlaag tegen Nederland een "reality check" voor Southgate) en de halve finale van het WK 2018. Southgate staat sinds zijn aanstelling in 2016 te boek als een gevoelige, verantwoordelijke en oprechte man, die steeds zegt waar het op staat.

Enkele dagen geleden roemde The Daily Mail de bondscoach in een uitvoerig artikel. Hij is de eerste die Engeland nog zo ver bracht in opeenvolgende grote toernooien sinds Sir Alf Ramsey in 1968. De krant noemt Southgate dan ook "het beste wat het Engelse voetbal overkomen is in decennia".

"Hij maakt de juiste beslissingen en doet veel meer goed dan fout. Hij had gelijk over Kalvin Phillips, over Jack Grealish, over Bukayo Saka, over Harry Maguire en over Harry Kane. En over de driemansdefensie, over het niet laten rusten van spelers met geel achter hun naam, over het knielen, over discipline en over het herverbinden met de natie."

The Dude
 
Het moge duidelijk zijn: Southgate heeft het volle vertrouwen van de pers. "De hoekstenen van zijn elftal bestaan uit mannen aan wie de buitenwereld ooit twijfelde, maar hij bleef altijd geloven in die spelers", klinkt het. Ook het gejoel van de fans tijdens het knielen van de spelers als statement tegen racisme heeft de bondscoach goed aangepakt, luidt het unaniem in de pers. Southgate schreef een open brief, gericht aan fans die het gekniel hoorbaar afkeurden: "Jullie staan aan de verliezende kant", klonk het. 
 
"Hij is de juiste man op de juiste plaats, op het juiste moment. Hij is de Dude", besluit The Daily Mail.

Volg de EK-wedstrijden op Eén via Pickx.be of via de Pickx-app. Beleef de wedstrijden nog intenser dankzij de interactieve ervaring van Proximus Pickx!