Net als in 2016 beten de Rode Duivels afgelopen vrijdag in het zand bij de kwartfinales van het EK. Dit resultaat was onder de verwachtingen en doet geen goed aan het imago van trainer Roberto Martinez bij het publiek en voetbalkenners. Kan de Catalaanse coach na deze mislukking zijn avontuur met de Duivels nog voortzetten?
In 2016 werd de klinkende mislukking in de kwartfinale van het EK tegen Wales fataal voor Marc Wilmots. De voormalige Rode Duivel kreeg felle kritiek van vele fans, waaronder ook spelers, vanwege zijn gebrek aan zelfkritiek op gebied van tacktiek. Hij werd vervangen door Roberto Martinez, een voormalige trainer van Everton. De Catalaanse coach, die op dat moment een betere reputatie genoot dan zijn voorganger, kreeg de taak om de zogeheten gouden generatie van de Rode Duivels naar de top van het wereldklassement te brengen.
 
Tussen Martinez en de spelers klikte het al snel, zowel menselijk als sportief. Zijn systeem met drie verdedigers zorgde voor een frisse wind in de ploeg en stelde de Rode Duivels in staat een aanvallende, dominante en spectaculaire voetbalstijl te ontwikkelen. Ondanks de pijnlijke uitschakeling tegen Frankrijk in de halve finale was het WK 2018 een succes. De overwinning van de Rode Duivels in de kwartfinale op Brazilië is de boeken ingegaan als een van de mooiste wedstrijden in de geschiedenis van onze nationale ploeg.
 
Een gebrek aan flexibiliteit?
 
Nadat we op het WK op de derde plaats eindigden, waren de verwachtingen hooggespannen voor Euro 2020. Dat toernooi was een van de laatste kansen om een grote trofee voor deze generatie Duivels in de wacht te slepen. Door zich te kwalificeren na een indrukwekkende 30 van de 30 punten in de kwalificaties, positioneerde België zichzelf als een van de belangrijkste kanshebbers voor de eindoverwinning.
 
Maar na een rake overwinning in de achtste finales hebben de Duivels dit keer hun tanden stukgebeten op Italië. Dit is eerst en vooral een tactische nederlaag voor de Belgen, die er nooit echt in slaagden een solide, goed geoliede en sluwe Squadra uit elkaar te spelen. Overtuigd van de kracht van zijn team en van zijn tactisch inzicht, week Martinez niet af van de eerder bepaalde tactiek. Sommige commentatoren zagen de uitschakeling als een persoonlijke fout bij Martinez. Hij zou op de grenzen van zijn kunnen zitten en een gebrek hebben aan reactievermogen en tactiek.
 
Geen exit
 
Moeten we daarom op zoek naar een vervanger voor Roberto Martinez, wiens contract loopt tot het WK 2022? Peter Bossaert, huidige CEO van de Belgische Unie, is hierover kordaat. "Vanaf aanstaande maandag beginnen we met de voorbereidingen voor de wedstrijden in september en oktober. Roberto Martinez zal er zijn, er is geen reden om de staf te veranderen", zei hij zondag aan Sporza. In tegenstelling tot 2016 met Wilmots lijken ook de spelers zelf de Catalaan niet los te hebben gelaten.
 
Het moet gezegd worden dat de volgende uitdagingen snel zullen afkomen op de Rode Duivels. In oktober spelen ze in de Final Four van de Nations League. Een overwinning op Frankrijk zou de deuren openen naar een eerste finalewedstrijd sinds Euro 1980. Dan staat het WK 2022 al voor de deur en zijn de kwalificaties al in volle gang. Onderweg een nieuwe coach inschakelen zou een riskante gok zijn met deze planning.
 
De kans dat Martinez zijn ontslag krijgt, blijft op korte termijn zeer onwaarschijnlijk. Alle grote Europese clubs hebben immers al een manager gevonden voor het komende seizoen. De Catalaan zou daarom tot 2022 op zijn plaats moeten blijven, tenzij hij gebruik maakt van de traditionele "trainersmarkt" in de herfst om een nieuwe uitdaging te vinden. Als Martinez eieren voor zijn geld zou kiezen, zal onze voetbalbond zich moeten reppen om een ervaren en betaalbare opvolger in te huren om, waarschijnlijk voor de laatste keer, te mikken op een trofee met de gouden generatie van de Rode Duivels.