De Belgian Cats staan binnenkort voor hun tweede grote doel van de zomer. Na het EK, waar ze nipt de finale misten maar wel brons wonnen, wachten binnenkort de Olympische Spelen. Bondscoach Philip Mestdagh maakte in zijn twaalfkoppige selectie, zoals hij al eerder had aangekondigd, ruimte voor de inmiddels 40-jarige Ann Wauters. De Belgische basketlegende wil in Tokio in schoonheid afscheid nemen en Mestdagh rekent op en naast het veld op zijn ouderdomsdeken.
"Naast het fysieke en het tactische en alles wat op het veld gebeurt, wordt het een hele zware opdracht in Tokio. Daarvoor zullen we Ann hopelijk kunnen inschakelen. Het wordt ook een mentale competitie. We zullen lang van huis zijn met een team, wat niet eenvoudig is, zeker omdat we veel op onze kamer zullen moeten blijven in een soort van isolement, en dan is het echt wel belangrijk dat je sterke figuren hebt die de ploeg kunnen helpen dragen in mentaal moeilijke situaties", legt hij zaterdag uit.
Wauters stoomde zich individueel klaar en is volgens de bondscoach van de Cats klaar om zich een laatste keer te tonen. "Haar individuele trainingen werden doorgestuurd en die heeft ze goed opgevolgd. Ik ben zelf donderdag nog in de zaal geweest om haar vormpeil te gaan bekijken. Sowieso is Ann OK en klaar om te vertrekken en de rest van de voorbereiding mee te maken richting Olympische Spelen."
België treft op de Spelen in zijn groep allereerst topland Australië. Daarna wachten Puerto Rico en China. "We zullen in elke wedstrijd alles moeten geven om een zo goed mogelijk resultaat te halen want naast de top twee van elke groep gaan maar twee beste derdes door", legt Mestdagh uit.
De Cats horen sinds enkele jaren tot de internationale (sub)top en mogen (stilletjes) dromen van olympisch eremetaal, maar Mestdagh pleit voor realisme. "We zijn niet het land dat hoog van de toren moet blazen en moet zeggen dat we voor de medailles zullen spelen. Net zoals bij het EK moeten we het stap voor stap bekijken in welke situatie we rollen. Allereerst moeten we de groepsfase overleven. Pas daarna kunnen we over andere ambities spreken."
Jana Raman miste het EK door een breukje in de hand maar zit wel in de olympische selectie. Haar herstel verloopt dan ook naar wens, legt ze uit. "Het gaat goed. Fysiek ben ik maar een vijftal dagen out geweest. Daarna kon ik al fietsen. Deze week kon ik al met een krachtbal gooien. Momenteel zit ik iets voor op schema. Maandag heb ik nog een laatste controle maar alles ziet er goed uit."