Axel Witsel leeft met ambitie toe naar de kwartfinale van het EK voetbal tegen Italië, morgen/vrijdag (21 uur) in München. "Ons doel is nog altijd om beter te doen dan de plaats in de halve finales op het WK 2018 in Rusland", verklaarde de 32-jarige middenvelder van Borussia Dortmund daags voordien op een persmoment. "Dat betekent dus dat we Italië willen verslaan."
"Het wordt helemaal geen makkelijke wedstrijd", stak Witsel weinig verrassend van wal. "We hebben een hele ervaren ploeg en misschien iets meer spelers die individueel het verschil kunnen maken, maar Italië vormt een echt collectief blok. Het Italiaanse middenveld bijvoorbeeld, met Marco Verratti en Jorginho, heeft heel veel kwaliteiten en is technisch begaafd. Ik verwacht een felle strijd, we zullen er moeten staan. De Italianen hebben graag de controle over de wedstrijd en ook een felle drang naar voren. We zullen ons wel niet aanpassen en ons eigen spel spelen. Met lef en niet zoals de laatste twintig minuten tegen Portugal. We hebben echt zin om een grootse wedstrijd af te leveren. Tegen Oostenrijk (2-1 winst na verlengingen in de achtste finales, red.) hadden de Italianen het niet makkelijk en hebben ze afgezien. Wij kunnen daaruit leren hoe de ploeg pijn te doen."
Witsel is dit EK aan een waar huzarenstuk bezig. De Luikenaar liep in januari een zware achillespeesblessure op, revalideerde pijlsnel en kreeg van bondscoach Roberto Martinez een plek in de EK-selectie. De eerste wedstrijd tegen Rusland (3-0 winst) bleef hij op de bank, maar in het tweede duel tegen Denemarken (2-1 winst) viel hij een halfuur voor tijd in en zorgde hij mee voor de ommekeer. In het derde groepsduel tegen Finland (2-0 winst) en achtste finale tegen Portugal (1-0 winst) speelde Witsel negentig minuten en draaide hij mee alsof hij nooit was weggeweest.
"Ik heb vijf maanden lang heel hard en vol overgave aan mijn comeback gewerkt", aldus Witsel. "Dat was niet evident, ik kwam toch wel wat ritme tekort na al die maanden blessureleed. De tweede dag na de derde match voelde ik het wel, maar ik ben nu goed gerecupereerd. Ik ben blij dat al dat labeur zijn vruchten afwerpt."

De Duivels kenden wel geen zorgeloze aanloop naar de kraker met de Italianen. Goudhaantjes Kevin De Bruyne en Eden Hazard kwamen immers niet ongeschonden uit de felbevochten achtste finale (1-0 winst) tegen Portugal. De Bruyne sukkelt met de enkel, Hazard met de hamstrings. Martinez gaf eerder deze week mee dat bij geen van beide sterspelers "structurele schade" werd aangetroffen, maar het blijft koffiedik kijken of ze fit raken voor de kwartfinale. De Bruyne en Hazard ontbraken donderdag alvast nog op (het voor de pers open eerste deel van) de laatste training in Tubeke voor afreis naar München en Martinez bevestigde dat er tot het laatste moment zal gewacht worden met de beslissing of ze spelen. "Het gaat al beter met Kevin en Eden maar we weten nog niet of ze morgen spelen", bleef ook Witsel aan de oppervlakte. "Ze voelen zich al beter maar de coach neemt de beslissing."