De Bucks hebben afgelopen week de Hawks in de finale van de Eastern Conference verslagen. Met een derde overwinning vanavond zou Milwaukee op één gewonnen match van de NBA Finals staan.
De Hawks begonnen hun reeks met groot succes in Milwaukee om te laten zien dat ze geen gemakkelijke prooi zouden zijn. Maar sindsdien hebben Giannis Antetokounmpo en zijn bende het tij gekeerd. Al in Game 2 gaven ze de Hawks een pak slaag met een vernietigende 125-91 om de twee teams op gelijke hoogte te brengen.
 
In Game 3, de eerste in Atlanta, was het duel bijna beklonken. De thuisploeg liet zich helemaal gaan, want het scorebord vermeldde nog 8 minuten speeltijd om een voorsprong van zeven punten in te halen (95-88). Maar in de NBA gaat alles snel, vooral als een speler uit zijn pijp komt. Khris Middleton, die tot dan toe niet bepaald opviel op het veld, geeft plots het beste van zichzelf.
 
Persoonlijk record in de play-offs
 
Alle pogingen van de vleugelverdediger van de Bucks waren raak, vanuit elke positie. Onder zijn impuls brengt Milwaukee een zware 19-5 op het scorebord, waardoor de Hawks worden uitgeschakeld. Middleton scoorde op zijn eentje 15 punten en in het laatste kwartier in totaal 20 punten. Die avond behaalt hij met zijn waanzinnig optreden een puntenrecord in de play-offs: 38 punten, 11 rebounds en 7 assists. Middletons teamgenoot, tweevoudig MVP Giannis Antetokounmpo, is razend enthousiast over zijn optreden.
 
“Wat we hebben gezien is ongelooflijk, echt onwerkelijk. Khris droeg het team tot het einde. Hij wilde dat de bal naar hem werd gepasseerd en dat hebben we gedaan. We hadden zoiets van 'laten we samenspannen, Khris de bal geven en hem ons laten bevrijden'. En dat is wat hij ook heeft gedaan."
 
Complementair met Antetokounmpo
 
De speler uit Charleston, opgesteld in 2012 op de 39e positie door de Pistons, speelde slechts één jaar in Detroit en werd in 2013 naar Milwaukee gestuurd. Sindsdien is hij door hard werken het middelpunt van zijn team geworden, met twee All-Star Game-selecties. Dit seizoen heeft hij 20 punten, 6 rebounds en 5 assists verzameld.
 
De 29-jarige Middleton speelt vaak een doorslaggevende rol bij de Bucks. Terwijl Giannis Antetokounmpo worstelt om kansen te maken wanneer het er echt om spant, is Middleton voortdurend een bedreiging voor zijn tegenstander. "Ik vertrouw Khris blindelings", legde de tweevoudige MVP uit, "Als hij de bal wil, krijgt hij hem. Zo simpel is het."
 
Khris Middleton is dan ook de X-factor voor de Bucks die na vanavond op één overwinning van de NBA Finals kunnen staan. Maar de Hawks laten het zeker niet los.
 
De finales van de conferentie zijn integraal te bekijken op de zenders van Eleven Sports, beschikbaar in de optie All Sports van Proximus.
 
Dit is het NBA-programma van de week op Eleven Sports:
 
  • Woensdag 30 juni
Atlanta Hawks - Milwaukee Bucks: Game 4 te volgen op Eleven Sports 2 vanaf 2u30
  • Donderdag 1 juli
Phoenix Suns - Los Angeles Clippers: Game 6 te volgen op Eleven Sports 2 vanaf 3u00
  • Vrijdag 2 juli
Milwaukee Bucks - Atlanta Hawks: Game 5 te volgen op Eleven Sports 2 vanaf 2u30