Italië kreeg in zijn achtste finale een heuse test te verwerken dankzij Oostenrijk. De Azzurri werd met de voetjes op de grond geplaatst na de overweldigende negen op negen in de groepsfase. Net op tijd zo lijkt, want in de kwartfinales wachten de Rode Duivels. Het wordt een speciaal weerzien met onder meer Dries Mertens en Romelu Lukaku.
België heeft op vrijdag 2 juli een nieuwe afspraak met de geschiedenis. In de zoektocht naar een gouden medaille voor deze Gouden Generatie wacht er na Portugal in de achtste finales nu Italië in de kwartfinales. Italië charmeerde op EURO 2020. Vooral in de groepsfase was het team een niet te stoppen trein. Zo werd Zwitserland, dat Frankrijk uit het EK knikkerde, afgeslacht met 3-0-cijfers. Maar tegen Oostenrijk liep het plots een pak stroever. Pas na verlengingen werd Oostenrijk geklopt met 2-1.

De Italiaanse muur bleef zo overeind, maar vertoonde voor het eerst in dit EK enkele barstjes. En als Oostenrijk een stugge tegenstander bleek, zal het in de kwartfinales nog een niveautje naar omhoog gaan. De Rode Duivels wachten de Italianen op in München. Voor twee Belgen wordt het een speciale ontmoeting, vermits Dries Mertens en Romelu Lukaku beiden hun brood in de Europese laars verdienen.

Topschuttersambities

Terwijl Mertens er een moeilijk seizoen heeft opzitten en niet in hoogvorm verkeert, was het bij Lukaku helemaal anders. Met Inter pakte Lukaku zijn eerste grote titel. De Belgische spits had een vitaal aandeel in deze Scudetto, met 24 goals in 36 competitiematchen.

Lukaku zou maar al te graag topschutter willen worden op dit EK. Dan moet Big Rom nog wat terrein goedmaken op een aantal jongens. Terwijl hij aan drie goals zit, hebben de Fransman Karim Benzema en de Tsjech Patrik Schick reeds vier stuks. Cristiano Ronaldo van Portugal is momenteel topschutter met vijf goals. Enkel Schick kan nog een bedreiging vormen voor Lukaku, vermits Ronaldo en Benzema reeds vervroegd op vakantie werden gestuurd.

Op de toppen van de tenen

Intussen broeden ze in Italië op een plannetje om Lukaku af te stoppen. Of dat met Giorgio Chiellini zal gebeuren, blijft maar de vraag. Chiellini moest in de tweede groepsmatch tegen Zwitserland geblesseerd naar de kant en speelde sindsdien niet meer op dit EK. Het was Francesco Acerbi van Lazio die tegen Oostenrijk het plekje centraal, naast Leonardo Bonucci, mocht invullen.

Of Acerbi mag blijven staan tegen de Belgen, blijft een vraag. De Squadra Azzurra beschikt namelijk ook over Alessandro Bastoni. De jonge Italiaan is een ploegmaat van Lukaku. Naast zijn kennis van zaken over Lukaku als speler, beschikt hij ook over een grotere dosis wendbaarheid ten opzichte van Acerbi.

Toch was het die laatste die een interview gaf aan de officiële site van UEFA. De clash met Lukaku was het centrale thema. “Lukaku is een speler die ervoor zorgt dat je een hele match op de toppen van je tenen loopt. Geef hem een halve kans en je hebt prijs”, aldus Acerbi. De sleutel om Lukaku af te stoppen, ligt volgens de centrale verdediger in het teambelang. “Hoe talentvol het individu ook mag zijn, het is het team dat bepaalt of je wint of niet. Als het anders was geweest, zou Lionel Messi al een aantal keer wereldkampioen zijn geworden met Argentinië. En zo gaan wij Lukaku afstoppen. Als een hechte ploeg.”

Volg de EK-wedstrijden op Eén en Canvas via Pickx.be of via de Pickx-app. Beleef de wedstrijden nog intenser dankzij de interactieve ervaring van Proximus Pickx.

Het programma voor de kwartfinales op vrijdag 2 juli
  • Zwitserland - Spanje (vanaf 17u30 op Canvas)
  • België - Italië (vanaf 20u35 op Eén)