De Rode Duivels versloegen gisteren in een zenuwslopende wedstrijd in Sevilla Portugal (1-0) en veroverden zo hun ticket voor de kwartfinale op het EK voetbal, vrijdag (21 uur) in München tegen Italië. Thomas Vermaelen was negentig minuten lang de rots in de branding en muilkorfde Cristiano Ronaldo. "We hadden ons heel goed voorbereid op de wedstrijd en hielden altijd vertrouwen in onszelf en de ploeg", verklaarde de 35-jarige verdediger van Vissel Kobe vandaag op een persmoment bij terugkeer in het nationale oefencentrum in Tubeke.
Vermaelen kreeg van bondscoach Roberto Martinez achterin de voorkeur op Dedryck Boyata en Jason Denayer. Naast zijn maatjes Jan Vertonghen en Toby Alderweireld voelde de ervaren Antwerpenaar zich in zijn sas en hij hield samen met een sterke Thibaut Courtois de nul. Cristiano Ronaldo kwam weinig in het stuk voor en kon zijn stempel niet echt drukken.

"Het was een heel intense match met veel emoties", verklaarde Vermaelen. "We hebben na afloop van de zege genoten, zoals dat hoort. We zijn pas laat naar België teruggekeerd en draaien nu de knop om naar vrijdag. Dat wordt opnieuw een belangrijke wedstrijd tegen een goede tegenstander. Dit is een toernooi en uiteindelijk staan we nu nog nergens. Iedereen kent onze ambitie en verwacht dat we verder geraken."

"We hebben er gisteren hard voor geknokt", vervolgde Vermaelen. "Voetballend was het niet altijd even goed maar we hebben wel strijd geleverd. Het is inderdaad een voordeel dat Jan, Toby en ik mekaar al zolang kennen, we hebben dezelfde opleiding gehad in België en Nederland bij Ajax. Maar met Jason en Dedryck is die klik er ook. Iedereen weet wat hij moet doen."

"Een speciaal geheim om Ronaldo af te stoppen heb ik niet", zei de Antwerpenaar, die in het verleden ook als speler van FC Barcelona al enkele malen met succes tegenover de Portugees stond. "Zoals altijd probeer ik voor de wedstrijd naar beelden van de tegenstander te kijken om op hun spelstijl in te spelen. Maar dat doe ik dus bij elke opponent. Tegen Italië wordt het weer een belangrijke match, het is een hecht team met veel ervaring, dat weet hoe het wedstrijden moet winnen. De Italianen hebben de creativiteit om doelpunten te scoren, net als Portugal. We moeten er op dezelfde wijze mee omgaan."

Vermaelen voetbalt in Japan bij Vissel Kobe in een competitie die in België nauwelijks aandacht krijgt. "Maar je mag de Japanse competitie niet onderschatten. Er zijn vele snelle en wendbare spelers. Ik heb ook dag in dag uit hard getraind om voor het EK klaar te zijn, dat hoort zo vind ik. Met een mogelijk afscheid na het EK ben ik nu nog niet bezig. Mijn volle focus ligt nu op het toernooi."

De Belgen nemen het vrijdag (21 uur) in de kwartfinales in München op tegen Italië. De Azzurri schakelden in de achtste finales na verlengingen Oostenrijk uit (2-1; 0-0 na 90 minuten).