Thomas Vermaelen vreest de snelle opeenvolging van wedstrijden in de knock-outfase van het EK niet. "Ik heb een goed gevoel en ben fysiek in orde", verklaarde de 35-jarige verdediger van het Japanse Vissel Kobe dinsdag op een persmoment in het nationale oefencentrum in Tubeke.
Vermaelen kreeg maandag in de derde groepswedstrijd van de Rode Duivels in Sint-Petersburg tegen Finland (2-0 winst) van bondscoach Roberto Martinez zijn eerste basisplaats op het EK. De Antwerpenaar bleef in een onuitgegeven defensie aan de zijde van Jason Denayer en Dedryck Boyata makkelijk overeind tegen de offensief onmondige Finnen en droeg ook aanvallend meer dan zijn steentje bij. Een kwartier voor tijd kopte Vermaelen een corner via de grond tegen de kruising, waarna de Finse doelman Hradecky de bal ongelukkig in eigen doel werkte.

"Eigenlijk dacht ik tot het einde van de wedstrijd dat ik het doelpunt had gescoord", gaf Vermaelen met een halve knipoog toe. "Pas na affluiten zag ik dat het een eigen doelpunt was. Maar ik beschouw het als een goal die we zelf hebben gescoord, niet als een fout van de tegenstander. Ik kon na een perfecte corner van Kevin (De Bruyne) inkoppen."

Met zijn 35 jaar is Vermaelen de ouderdomsdeken van de selectie. "Maar ik voel me fysiek prima na gisteren. Ik heb de negentig minuten goed verteerd en kan zeker elke match uitspelen. Verder in het toernooi zijn drie of vier dagen rust tussen de matchen voldoende. Ik denk dat we als verdediging de groepsfase goed zijn doorgekomen. De eerste helft in Denemarken was wel lastig, we kwamen er echt onder druk te staan. Maar voor de rest stonden we er, dat is onze verdienste. Het is niet omdat we tegen de Finnen weinig weggaven dat je niet voortdurend scherp moet zijn."

De Belgen staan als groepswinnaar komende zondag (21 uur) in Sevilla tegenover een beste nummer drie, die nog niet vastligt. Een absolute kraker tegen een ploeg uit de groep des doods - met daarin Portugal, Duitsland en Frankrijk - is niet uitgesloten. "Ik denk dat de buitenwereld meer met onze volgende tegenstander bezig is dan de spelersgroep", aldus Vermaelen. "Onze ambitie is om ver in het toernooi te geraken. De sterkste landen blijven dan toch over dus het maakt niet uit tegen wie we in de achtste finales uitkomen."