2021 had het jaar van de Philadelphia 76ers moeten worden, maar wederom slaagde het team van coach Doc Rivers er niet in om verder te geraken dan de tweede ronde in de NBA-play-offs. Deze keer verloren de Philadelphia 76ers van de Atlanta Hawks en worden meerdere sleutelfiguren binnen de club met de vinger gewezen. Ook coach Doc Rivers ontsnapt de dans niet.

 

Neen, het was niet de avond van Philadelphia. Om te beginnen speelde Joel Embiid met een gehavende knie tegen de Atlanta Hawks. Maar de man deed naar eigen zeggen “alles wat hij kon”. Sterspeler Ben Simmons mistte op zijn beurt dan weer shot na shot en verzaakte om enkele belangrijke passes te geven aan Embiid, wiens potje langzaam aan het koken slaat. Tenslotte is er ook nog coach Doc Rivers die met zijn ingrepen, of het gebrek eraan, het team maar niet uit het slop kan trekken. Het resultaat van deze malaise? Philadelphia 76ers verloor hun zevende wedstrijd met 96-103 van de Atlanta Hawks en liggen uit de NBA-play-offs.

Je zou kunnen stellen dat zondag een offday was, maar de echte offday vond plaats tijdens game 5 van deze Best of Seven-series. Toen lagen de kaarten nog goed voor Philadelphia: ze hadden, net als Atlanta, twee games gewonnen en leken op weg naar hun derde zege van de reeks. Maar dan begon de malaise: in het derde kwart van de vijfde wedstrijd had Philadelphia 76ers een voorsprong van 26 punten, die slinkte tot 18 punten aan het begin van het laatste kwartier en de laatste zes minuten hielden de 76ers slechts 14 punten voorsprong over. Uiteindelijk zouden de Philadelphia 76ers niet meer tot scoren toekomen en de partij zelfs verliezen. De vernedering was monumentaal en de Hawks wisten dat Philadelphia 76ers te pakken waren.

Dokter zonder remedie

Na dit verlies, en vooral de manier waarop, wordt er gekeken in de richting van coach Doc Rivers. Hij werd in 2020 binnengehaald om Philadelphia 76ers opnieuw naar de top van de NBA te loodsen maar lijkt in oude gewoontes te vervallen. Rivers slaagde er in 2020 niet in om zijn toenmalige club, de Los Angeles Clippers, voorbij een eindronde te krijgen en vooral de wijze waarop doet een belletje rinkelen. Enkele spelers van de Clippers hekelden de stijl van Doc Rivers en namen in de pers dan ook geen blad voor de mond waarop de man zelf ontslag nam.

Als we de passage van Doc Rivers bij de Los Angeles Clippers onder de loep nemen zien we een soortgelijk patroon als bij Philadelphia 76ers opdoemen. In 2017 verloor de man met de Clippers de best-of-seven-reeks tegen Utah Jazz. In 2016 gooide de Clippers een 2-0-voorsprong in deze reeks te grabbel tegen de Portland Trail Blazers. In 2015 hadden de Clippers een voorsprong van drie wedstrijden genomen tegen de Houston Rockets, maar werden ze alsnog ingehaald en waardoor ze de reeks alsnog verloren. Het gekste resultaat dateert uit 2014: toen had Oklahoma City Thunder twee wedstrijden gewonnen en moesten de Clippers kost wat kost terugkomen. Dat lukte in de twee daaropvolgende wedstrijden. Tijdens de vijfde wedstrijd kwamen ze zelfs op voorsprong en leek de buit binnen. Maar alsnog werden ze tijdens de laatste minuten van de wedstrijd ingehaald waardoor ze hopeloos verloren en werden uitgeschakeld.

Vervloekt?

Nochtans zou je van Doc Rivers verwachten dat hij zijn team kan voortstuwen, zelfs op moeilijke momenten. Dat deed hij immers bij Orlando Magic, de club waar hij zijn trainerscarrière uit de grond stampte en in 2000 tot coach van het jaar werd uitgeroepen. Dat deed hij ook bij de Boston Celtics, een club die hij naar de titel leidde in 2008. Maar sinds dat ene moment gaat het bergaf met de resultaten van Rivers. Hij verloor in 2009 de halve finales met de Boston Celtics van Orlando Magic terwijl zijn team een overwinning meer had geboekt in de best of seven-reeks. Hetzelfde gebeurde in 2010: toen speelden de Boston Celtics opnieuw zeven keer tegen de Lakers en verloren ze. Ondanks een voorsprong van drie gewonnen wedstrijden tegenover twee van de Los Angeles Lakers.

Er lijkt dus een vloek te hangen rond de persoon van Doc Rivers. Als kers op de taart moet de onfortuinlijke coach nu ook toekijken hoe zijn ex-team, de Clippers, dit jaar wel doorstoot naar de finales van de Western Conference nadat ze een 2-0-achterstand in de reeks hadden goedgemaakt. Auwch!

Volg de eindfase van de NBA op de kanalen van Eleven Sports, beschikbaar via de tv-optie All Sports van Proximus. 

Het NBA schema van deze week op Eleven Sports:
 
Donderdag 24 juni
  • Milwaukee Bucks - Atlanta Hawks: Game 1 op Eleven Sports 2 vanaf 2u30
Vrijdag 25 juni
  • Los Angeles Clippers - Phoenix Suns : Game 3 op Eleven Sports 2 vanaf 3u00
Zaterdag 26 juni
  • Milwaukee Bucks - Atlanta Hawks : Game 2 op Eleven Sports 2 vanaf 2u30
Zondag, 27 juni
  • Los Angeles Clippers - Phoenix Suns : Game 4 op Eleven Sports 2 vanaf 3:00 uur