Al 35 jaar heeft Thomas Vermaelen op de teller. Dat is een leeftijd waarop de meeste voetballers met pensioen vertrekken, maar niet The Verminator. Gelukkig maar, want Roberto Martinez heeft nog grootse plannen met Vermaelen. Met al zijn ervaring, talent en professionaliteit is hij nog steeds een rots in de branding in de Belgische achterhoede.

 

Nog meer dan de legerdefensie van dit land en de zopas ontdekte PFOS-schandalen, weerhoudt de verdediging van de Rode Duivels elke inwoner van dit land om lekker in te slapen, en dus ook Roberto Martinez. De Spaanse selectieheer beschikt met Jan Vertonghen en Toby Alderweireld dan wel over twee verdedigers van wereldformaat, toch zijn beide ex-Ajacieden al een dagje ouder en al lang niet meer van de snelsten. Over doublures Jason Denayer en Dedryck Boyata zijn ook al pagina’s volgeschreven. Conclusie? Het zijn net geen wereldtoppers. Wie hebben we dan nog op de bank zitten? Juist ja: The Verminator, beter bekend als Thomas Vermaelen.

Op Japans avontuur

Mocht u het al vergeten zijn: verdediger Thomas Vermaelen speelde jarenlang aan de top van het Europese voetbal. Eerst bij Ajax, daarna bij Arsenal om vervolgens naar FC Barcelona te trekken, maar dat was al in de herfst van zijn carrière. Na jarenlang blessureleed en heel wat minuten op de bank besloot hij om naar het land van de rijzende zon te trekken: Japan. Bij de Japanse club Vissel Kobe kon hij rustig uitbollen maar toch nog aan de zijde spelen van wereldsterren zoals Andres Iniesta, David Villa en Lukas Podolski. Vermaelen is een man die graag van twee walletjes eet.

In de Japanse eerste klasse won hij een beker en een landstitel. Op 15 mei 2021 scoorde hij zelfs zijn eerste doelpunt in Japanse loondienst. Dat was echter niet de reden waarom Martinez besloot om The Verminator mee te nemen naar een groot toernooi. Het is een publiek geheim dat de bondscoach nog steeds overtuigd is van Vermaelens kwaliteiten, ervaring op het hoogste niveau en professionalisme. Al gebiedt de eerlijkheid ons te zeggen dat de bondscoach wellicht over niet veel defensieve alternatieven beschikt.

Negentig minuten

Terug naar de wedstrijd dan. De eerste negentig minuten die Vermaelen sinds oktober 2019 afwerkte bij de Rode Duivels. Negentig minuten waar The Verminator naar eigen zeggen “zeer blij” mee was. Hij speelde niet enkel een solide wedstrijd als linksback, hij pikte ook zijn goaltje mee. In de 74e minuut kopte hij een corner van Kevin De Bruyne richting het Finse doel. Doelman Lukáš Hradecký kon het leer niet goed wegwerken en besloot dan maar om die achter de doellijn te deviëren. Hoewel het officieel een eigen doelpunt is, geven we toch graag alle credits aan Thomas Vermaelen. Het was immers de 35-jarige verdediger die boven alles en iedereen sprong en de bal met gevoel richting het Finse doel knikkerde.

Gelukkig is The Verminator niet eergierig en laat hij anderen graag met de eer lopen. “Het is niet mijn taak om matchwinnaar te zijn, toch?”, stelde Thomas Vermaelen na de match. “Ik ben gewoon blij want het was een moeilijke wedstrijd.” Een terechte opmerking want de Belgen hadden een lastige avond. Ze ontwikkelden een te laag tempo om de Finnen uit verband te spelen. Lukaku was er nochtans dichtbij. In de 64e minuut werd zijn goal afgekeurd wegens buitenspel en uiteindelijk werd het toch Vermaelen die de ban brak.  “Ach, we moesten gewoon geduldig zijn”, aldus Vermaelen. Hopelijk behoudt hij die instelling want Roberto Martinez zal Vermaelen nog goed kunnen gebruiken. Alleen weten we niet wanneer...

Volg de EK-wedstrijden op Eén en Tipik via Pickx.be of via de Pickx-app. Beleef de wedstrijden nog intenser dankzij de interactieve ervaring van Proximus Pickx en ook Pickx Prono.

Het speelschema van maandag 21 juni in groep B:

  • Tsjechië - Engeland: vanaf 20u35 op Eén
  • Kroatië - Schotland: vanaf 20u50 op Ketnet