Dries Mertens krijgt vanavond in het duel tegen Denemarken op de tweede speeldag in EK-groep B zijn honderdste cap voor de Rode Duivels.
Voor de 34-jarige pocketspits van Napoli is het de tweede basisplaats op rij op dit EK. Ook zaterdag kwam hij in Sint-Petersburg aan de aftrap tegen Rusland, een partij die de Belgen met 0-3 wonnen, een evenaring van hun grootste zege ooit in de EK-groepsfase.

Mertens is zo de vijfde speler bij de Rode Duivels die over de magische kaap van honderd caps gaat. Jan Vertonghen is recordinternational met 129 caps, gevolgd door Toby Alderweireld (111), Axel Witsel (110) en Eden Hazard (108). De laatste twee beginnen op de bank in Kopenhagen.

Romelu Lukaku komt vandaag op 95 caps, met daarin een recordaantal van 62 doelpunten. Met twee treffers is Big Rom momenteel ook medetopschutter op dit EK. Maandag tegen Finland kan hij op gelijke hoogte komen met Jan Ceulemans, die met 96 caps op de zesde plaats staat in de ranglijst aller tijden. Lukaku kan dit toernooi op honderd caps afsluiten, maar dan moet de spits van Inter wel alle wedstrijden spelen en moeten de Duivels op 11 juli in Londen in de finale staan.

Leuvenaar Dries Mertens sprokkelde zijn eerste cap meer dan tien jaar geleden, op 9 februari 2011 in de oefeninterland tegen Finland. Zijn eerste doelpunt scoorde hij op 15 augustus 2012 in de oefeninterland tegen Nederland (4-2). De zege in die Derby der Lage Landen luidde het begin in van mooie tijden voor de Gouden Generatie, die nadien zou schitteren op de WK's van 2014 en 2018, en op EURO 2016. Op elk van die grote toernooien was Mertens van de partij.

Ook aanvoerder Jan Vertonghen en Jason Denayer starten bij de Rode Duivels in de basiself vanavond (18u) op de tweede speeldag in groep B tegen Denemarken.

Vertonghen is dus tijdig hersteld van de enkelblessure die hij zaterdag opliep in het openingsduel tegen Rusland (0-3). Denayer krijgt centraal achterin de voorkeur op Dedryck Boyata, die het nochtans niet onaardig deed tegen Rusland. In de Nations League speelde Denayer echter de twee duels tegen Denemarken en deed het daarin uitstekend. In Kopenhagen scoorde Denayer toen meteen zijn eerste en enige doelpunt voor de nationale ploeg.

Voor het overige komen de verwachte namen aan de aftrap bij de Belgen. In vergelijking met de basiself die bijna op automatische piloot naar de 0-3 zege stoomde in Rusland, is Timothy Castagne er niet meer bij. De rechterwingback heeft een zware operatie ondergaan aan de oogkas en is out voor de rest van het toernooi. Thomas Meunier is zijn logische vervanger. Hij viel in Sint-Petersburg ook al in bekroonde zijn prestatie met een assist en een doelpunt. De overige namen op het wedstrijdblad zijn die van doelman Thibaut Courtois, Toby Alderweireld, Youri Tielemans, Leander Dendoncker, Thorgan Hazard, Yannick Carrasco, Dries Mertens en Romelu Lukaku. Voor Mertens wordt het de honderdste wedstrijd als Rode Duivel.

Met Axel Witsel en Kevin De Bruyne komen er twee sleutelspelers terug uit blessure, zij starten op de bank in de Deense hoofdstad. Op medisch vlak hebben zij groen licht om te spelen, nu komt het erop aan hen geleidelijk aan speelminuten te gunnen in de komende twee groepswedstrijden, om hen zo fit mogelijk aan de start van de achtste finales te brengen, in het beste geval zelfs klaar om dan negentig minuten aan te kunnen. Hetzelfde verhaal voor Eden Hazard, die al minuten mocht maken in de uitzwaaiwedstrijd tegen Kroatië en afgelopen weekend in Sint-Petersburg bij momenten flarden van de Hazard van weleer liet zien. Afhankelijk van het wedstrijdverloop zullen zij dus mogelijk minuten krijgen in Kopenhagen.

Bij Denemarken wordt er voorin verrassend gekozen voor Mikkel Damsgaard. Op het middenveld is Daniel Wass de vervanger van de onfortuinlijke Christian Eriksen, die zaterdag in het duel tegen de Finnen vlak voor rust een hartstilstand kreeg, waarna hij minutenlang gereanimeerd moest worden. Ex-Genkenaar Joakim Maehle is de linksachter, Simon Kjaer draagt de aanvoerdersband.

Ondanks twee recente zeges in de Nations League verwacht Romelu Lukaku zich toch aan een serieuze test tegen Denemarken en daar hebben net die recente gebeurtenissen van zaterdag iets mee te maken. "We weten dat het een heel zware test voor ons zal zijn, want de Denen zullen door de onverwachte omstandigheden extra gemotiveerd zijn om deze wedstrijd te winnen", bekende Lukaku. "We onderschatten ze dan ook niet. Of we gezien de gebeurtenissen medeleven zullen tonen? Op het hoogste niveau moet je gewoon meedogenloos zijn. Ik heb geen medelijden op het veld, dat type speler ben ik niet. Andere ploegen zullen met ons ook geen medeleven hebben."

Daarnaast zal er wel een eerbetoon zijn voor Eriksen, die in een ziekenhuis even verderop herstelt. In de tiende minuut zal de bal buiten getrapt worden en volgt er van spelers en fans op de tribunes applaus voor de onfortuinlijke spelmaker.

Geen medelijden dus, want op het sportieve vlak staat er heel wat op het spel. Na de 3-0 zege van zaterdag in de openingswedstrijd in en tegen Rusland ligt de weg naar de achtste finales volledig open. Bij winst in Kopenhagen verzekeren de Rode Duivels zich reeds van de volgende ronde, waarna een punt in de slotwedstrijd tegen Finland volstaat om groepswinnaar te worden.

Mathematische zekerheid over een stek in de top twee is er met een zes op zes nog niet. Als de Rode Duivels op de slotspeeldag verliezen van Finland en Rusland wint van Denemarken, eindigen België, Finland en Rusland met zes punten en zal het doelsaldo in hun onderlinge confrontaties doorslaggevend zijn om de eindstand in de groep te bepalen. De Belgen zouden dus zomaar nog derde kunnen worden, mits een stevige en geheel onverwachte nederlaag tegen Finland. Met zes punten is er vanavond wel een mathematische zekerheid van een stek bij de beste vier derdes, aangezien in de groepen A en E de beste derde alvast geen zes punten zal halen.