Dedryck Boyata was de surprise van de chef zaterdagavond in Sint-Petersburg. De verdediger van Hertha Berlijn stelde bondscoach Roberto Martinez niet teleur en leverde een sterke prestatie af. "Altijd als ik speel, probeer ik me voor honderd procent te geven", reageerde Boyata daags nadien op een persmoment in het nationale oefencentrum in Tubeke. De Rode Duivels versloegen in hun opener in groep B Rusland met 3-0, na doelpunten van Romelu Lukaku (2) en Thomas Meunier.
Boyata was bij de Belgen de verrassing op het wedstrijdblad. De 30-jarige Brusselaar kreeg een basisplaats in het hart van de verdediging tussen ervaren krijgers Toby Alderweireld en Jan Vertonghen, daar waar Jason Denayer of Thomas Vermaelen in de startelf verwacht werden. Boyata speelde echter onberispelijk en liet de Russische reus Artem Dzyuba niet in de wedstrijd komen. "Ik hou een goed gevoel over aan de wedstrijd van gisteren", reageerde hij. "Rusland gebruikte vaak de lange bal op Dzyuba. Mijn taak was om hem uit de wedstrijd te houden en daar ben ik in het algemeen goed in geslaagd."
Boyata was tegen de Russen niet aan zijn proefstuk toe. Ook in de EK-kwalificaties, waar de Belgen met Rusland in de poule zaten, speelde hij zowel de thuis- (3-1) als uitwedstrijd (1-4). De verdediger liet toen geen steek vallen en kreeg daarom zaterdag opnieuw het vertrouwen van Martinez. "Ik speelde dus al eens tegen de Russen en kende hen dus. Maar ik denk niet dat het de reden is waarom de coach me zette. De trainer geeft me veel vertrouwen, altijd als ik op het veld sta zal ik proberen hem niet teleur te stellen. Ik heb nu ook al veel ervaring, en denk dat ik het op het WK van 2018 goed deed. Ik zal echter nooit van de daken schreeuwen dat ik bij de nationale ploeg titularis moet zijn."
Ook bij Boyata gingen de beelden van Christian Eriksen, die tijdens Denemarken-Finland een malaise kreeg maar gereanimeerd werd, door merg en been. De Brusselaar moest meteen terugdenken aan Fabrice Muamba, die in 2012 tijdens een wedstrijd van Bolton Wanderers iets gelijkaardigs meemaakte en het ook haalde. Boyata stond toen bij Bolton op het veld. "Tegen Denemarken wordt het sowieso een speciale wedstrijd. Wat de Deense spelers hebben meegemaakt kan in twee richtingen werken: het kan ze enorm motiveren maar ze zullen ook nog aangeslagen zijn. Het voorval bracht slechte herinneringen terug. In 2012 was ik erbij toen Fabrice Muamba neerzeeg, dat greep me geweldig aan."