Morgen begint het EK voetbal voor Engeland en Nederland, twee schaduwfavorieten voor de eindzege. Beide landen mogen voor eigen volk aantreden tegen respectievelijk Kroatië en Oekraïne. Tussendoor is er in Boekarest Oostenrijk tegen Noord-Macedonië.
Engeland ontvangt om 15 uur op Wembley meteen haar - op papier - grootste concurrent in groep D, vicewereldkampioen Kroatië. De Kroaten verloren vorige zondag nog hun laatste oefenduel voor het EK in het Koning Boudewijnstadion in Brussel tegen de Rode Duivels (1-0) en gaan al sinds het zo succesvolle WK in Rusland door een mindere periode. In hun Nations League-poule werden slechts drie punten behaald uit zes wedstrijden en de EK-kwalificatie liep ook al niet van een leien dakje. De grootste weelde van de Kroaten ligt nog steeds op het middenveld, met draaischijf Luka Modric (Real Madrid), Mateo Kovacic (Chelsea) en Marcelo Brozovic (Inter). Aanvaller Ivan Perisic (Inter, ex-Roeselare en Club Brugge) en reservedoelman Lovre Kalinic (Hajduk Split, ex-Gent) kennen we nog door hun verleden in de Jupiler Pro League.

In Engeland is er ondanks de zuinige 1-0 zeges in de voorbereidingsmatchen tegen Oostenrijk en Roemenië reden tot optimisme. De Engelsen beschikken over een selectie met veel jong, aanvallend talent. Kapitein Harry Kane (Tottenham) mag voorin op de steun rekenen van onder meer Marcus Rashford (Manchester United), Jadon Sancho (Dortmund), Raheem Sterling en Phil Foden (beiden Manchester City). Rechtsachter Trent Alexander-Arnold (Liverpool) is er niet bij door een spierblessure, die hij vorige week opliep tegen Oostenrijk. De Engelsen kwalificeerden zich met zeven zeges en slechts één nederlaag vlot voor het EK. In de Nations League moesten ze afgelopen najaar wel de Rode Duivels laten voorgaan.

In Nederland is er veel minder reden tot optimisme. Oranje ontvangt in de Johan Cruijff Arena in Amsterdam om 21 uur Oekraïne. In de vriendschappelijke wedstrijden voor het EK werd gelijkgespeeld tegen Schotland (2-2) en weinig overtuigend gewonnen van Georgië (3-0). Jasper Cillessen (coronabesmetting) en Donny van de Beek (blessure) vielen ook nog eens uit. De EK-kwalificatie werd in 2019 nog behaald onder Ronald Koeman, maar sinds zijn vertrek naar Barcelona vorige zomer en het aantreden van Frank de Boer als nieuwe bondscoach loopt het niet geweldig. In hun Nations League-poule moesten de Nederlanders Italië laten voorgaan en de WK-kwalificatiereeks begon in maart met een dramatische 4-2 nederlaag bij Turkije.

Het 'Belgisch-getinte' Oekraïne van bondscoach Andrey Shevchenko, met Roman Yaremchuk (Gent), Roman Bezus (Gent), Eduard Sobol (Club Brugge), Yevhen Makarenko (Kortrijk) en Ruslan Malinovskyi (Atalanta Bergamo, ex-Genk) in de rangen, lijkt meteen de zwaarste tegenstander in groep C. Oekraïne won vorige week haar oefenduels tegen Noord-Ierland (1-0) en Cyprus (4-0). In oktober vorig jaar werd in de Nations League nog gewonnen van Spanje (1-0). De WK-kwalificaties werden dit voorjaar begonnen met een 1-1 gelijkspel bij wereldkampioen Frankrijk.
Geprangd tussen Engeland-Kroatië (om 15u) en Nederland-Oekraïne (om 21u) is er om 18 uur in de Roemeense hoofdstad Boekarest nog de confrontatie tussen Oostenrijk en debutant Noord-Macedonië. De Oostenrijkers rekenen op een selectie met sterspeler David Alaba en voor de rest veel spelers die in de Bundesliga uitkomen. De voorbereiding op het EK verliep niet erg vlot met een 1-0 nederlaag tegen Engeland en een doelpuntenloos gelijkspel tegen Slovakije. In maart kwam Denemarken in de WK-kwalificaties ook al met 0-4 winnen in Wenen. De Oostenrijkers zullen na hun roemloze aftocht op het vorige EK, in de eerste ronde, en de niet-kwalificatie voor het WK in Rusland, ongetwijfeld wel uit zijn op wraak.
Noord-Macedonië van zijn kant kon zich voor het eerst in haar geschiedenis plaatsen voor een groot toernooi. Veteraan Goran Pandev (Genoa) trapte zijn land in de play-offs van de Nations League tegen Georgië naar het EK. Gjoko Zajkov (Charleroi), Aleksandar Trajkovski (Mallorca, ex-KV Mechelen en Zulte Waregem) en Ivan Trickovski (AEK Larnaca, ex-Club Brugge en Waasland-Beveren) zijn - eventueel - bekende namen voor de Belgische voetballiefhebbers.