Luttele uren voor de eerste wedstrijd van de Rode Duivels op het EK, tegen Rusland deze zaterdagavond om 21.00 uur, is het tijd om in de huid van de coach te kruipen en je de elf voor te stellen die bij de aftrap in het stadion van Sint-Petersburg worden opgesteld.
Als doelman blijft Thibaut Courtois uiteraard de onbetwiste eerste keuze. Vlak voor hem zouden de onverwoestbare Toby Alderweireld en Jan Vertonghen, grote verrassingen buiten beschouwing gelaten, vergezeld moeten worden door Jason Denayer.
 
Op de linkerflank van Martinez’ favoriete 3-4-3 krijgt Thorgan Hazard naar alle waarschijnlijkheid voorrang op Nacer Chadli, die in de voorbereidingswedstrijd tegen Kroatië liet zien dat de Spaanse coach op hem kan rekenen. Daartegenover is de concurrentie iets levendiger tussen Thomas Meunier en Timothy Castagne. Ondanks een tegenvallend clubseizoen moet de coach toch vertrouwen hebben in de eerstgenoemde, vooral vanwege zijn ervaring op grote toernooien.
 
Tielemans baas op het middenveld
 
Op het middenveld zal Martinez, bij afwezigheid van Axel Witsel en Kevin De Bruyne, wellicht het duo Youri Tielemans en Leander Dendoncker opnieuw inzetten. Zij bewezen zich bij de laatste optredens van de Duivels als de beste optie ter vervanging van de twee (voorlopig) afwezige sterspelers.
 
Helemaal vooraan heeft het aanvallende trio twee zekerheden. Yannick Carrasco, in uitstekende vorm, zal logischerwijs aan de linkerkant worden opgesteld, op de plaats die hij verkiest en die gewoonlijk wordt bezet door Eden Hazard. Het is helaas een gegeven dat de aanvoerder van de Duivels, die nog niet 100% is en in de voorbereiding slechts tien minuten speelde, niet aan de start zal komen tegen Rusland. Aan het aanvalsfront is Romelu Lukaku de andere zekerheid. De beste Serie A-speler is al lang een onbetwistbare sterkhouder van het nationale team.
 
Mertens in de plaats van Doku?
 
Tot slot strijden Dries Mertens en Jérémy Doku om de laatste startplaats. De jonge Rennes-vleugelspeler Doku heeft de afgelopen tijd een snelle opgang gekend bij de Duivels. Na amper 365 minuten in het nationale shirt lijkt hij al een plek in de basiself te kunnen claimen. Om dezelfde redenen die de aanwezigheid van Meunier bij de aftrap waarschijnlijk zullen rechtvaardigen, zal Martinez echter eerder kiezen voor het Mertens-experiment. Die laatste toonde zich al een meerwaarde in grote wedstrijden. De bondscoach kan Doku dan nog inzetten als joker, om hem tijdens de wedstrijd op te voeren en de Russische verdediging pijn te doen.
 
Volg ‘België - Rusland’ zaterdag vanaf 20u10 op Eén of waar je ook bent via Pickx.be of de Proximus Pickx-app. Via TV Replay bekijk je het programma tot 36 uur later en via de site of de app tot 7 dagen later wanneer jij wil!