In het Olympisch Stadion van Rome, voor het eerst in meer dan een jaar open voor het publiek, trappen vrijdagavond Italië en Turkije het uitgestelde EK op gang. Voor de troepen van Roberto Mancini meteen een serieuze test tegen een te duchten Turkse ploeg onder leiding van Senol Günes.

“We wachten al een jaar vol ongeduld om dit avontuur aan te gaan, om Italië weer op de plek te brengen waar het hoort te staan”, zo vertaalde Italiaans international Leonardo Bonucci het grote verlangen bij zijn ploegmaats om zich eindelijk nog eens te tonen op een internationaal toernooi. Het WK in Rusland drie jaar geleden vond immers plaats zonder de Italianen.

Vrijdagavond, na de openingswedstrijd van het Euro 2020 tegen een altijd uitgekookt Turkije, zal voetbalminnend Italië al meteen weten welke ambities het mag koesteren op dit toernooi.

Op revanche belust

Dat gemiste WK in 2018 -de eerste maal in zestig jaar dat Italië zoiets overkwam- gaf een serieuze deuk in het vertrouwen van de Squadra Azzurra. Maar onder coach Roberto Mancini kruipen de fiere zuiderlingen uit het dal. Zo werd in de kwalificatiecampagne voor dit EK geen enkele keer verloren. Meer zelfs: Italië won alle tien zijn wedstrijden. Bovendien wist het zich ondertussen ook nog eens te kwalificeren voor de Final Four van de Nations League, die in oktober plaatsvindt.

Ondanks die successen en een reeks van 27 wedstrijden zonder nederlaag trekt de Italiaanse nationale ploeg toch met lichte twijfel naar dit EK. Hoe sterk zijn ze tegen de grote ploegen? Dat blijft een vraagteken voor deze enthousiaste en offensief ingestelde nieuwe lichting.

Langs Turkse zijde rekent bondscoach Senol Günes -de man die zijn land in 2002 al eens naar een derde plaats op het WK leidde- vooral op veteraan Burak Yilmaz. De 35-jarige spits verkeert in topvorm en won onlangs nog de Franse landstitel met Lille. Turkije mag dan wel het laagst geklasseerde team zijn in Poule A (29ste, achter Italië, Zwitserland en Wales), toch geldt het als een outsider voor de Europese titel. Met naast scherpschutter Yilmaz voorin ook een ijzeren defensie achterin. De ploeg stond slechts drie tegendoelpunten toe in de hele kwalificatiecampagne en hield recent ook wereldkampioen Frankrijk in bedwang. “Wij zijn van niemand bang en willen het toernooi op best mogelijke manier beginnen”, stelde Yilmaz zelfverzekerd.

Een onuitgegeven EK-editie

Uit dezelfde poule treffen Zwitserland en Wales elkaar zaterdagnamiddag om 15u00 in Bakoe. Zo’n 3000 kilometer van Rome vandaan, in de broeierige bakoven van Azerbeidzjan. Dat alleen al maakt van dit Euro 2020 een speciaal gegeven, naast het feit dat het toernooi door de coronapandemie een jaar uitgesteld werd. Er werd geopteerd om over heel Europa te spelen in plaats van één locatie (of twee, zoals Nederland en België in 2000).

Elf gaststeden zijn er. Wat, zeker in deze door corona geteisterde tijden, een waar huzarenstuk wordt. Met dus Rome als startpunt en op 11 juli het mythische Wembleystadion als eindpunt.

Volg Italië - Turkije op vrijdag 11 juni vanaf 20u50 bij Sporza op Eén. Of waar je ook bent via Pickx.be of de Proximus Pickx-app. Je kan ook nog een extra dimensie geven aan het EK en meedoen aan de Pickx-prono. Inschrijven kan hier: Pickx Prono - Landing