‘Offense wins games, defense wins championships’. Zo luidt een oude wijsheid in de NBA. In dat opzicht zit Utah Jazz alvast gebeiteld, want met Rudy Gobert heeft het de beste verdediger van de competitie in de rangen.

De 28-jarige Fransman werd deze week verkozen tot Defensive Player of the Year. Al voor de derde keer sinds hij in 2013 in de NBA debuteerde. Eerder won hij die individuele trofee ook al voor het seizoen 2017/2018 en 2018/2019. Met die hattrick treedt Rudy Gobert toe tot een select gezelschap, want slechts drie andere spelers deden hem dat voor: Dikembe Mutombo, Ben Wallace en Dwight Howard. Stuk voor stuk illustere namen in de rijke basketbalhistorie.

Bijnaam Gobzilla

Met zijn 2m16 en zijn armwijdte van 2m36 is Gobert zowel in de NBA als voordien in de Franse competitie een dominante factor onder de ring. Offensief blijft zijn inbreng dikwijls beperkter, aangezien al zijn energie uitgaat naar het afstoppen (en afschrikken) van de tegenstander. Niet voor niets luidt een van zijn bijnamen ‘Gobzilla’.

Gobert kroonde zichzelf in het voorbije reguliere seizoen zowel tot de beste rebounder als de beste shotblocker van de NBA. Maar hij doet nog zoveel meer, zoals het vrijspelen van zijn ploegmaats door tegenstanders af te houden of in de weg te lopen. Vuil en vaak onzichtbaar werk, maar o zo belangrijk in het basketbal op hoog niveau.

Titelkansen

Met die kwaliteiten was hij een zeer bepalende factor in het topseizoen van de Utah Jazz: met een 52-20 balans eindigde het team op de eerste plaats in de erg competitieve Western Conference. Ook in de play-offs wordt die goede vorm verdergezet. In de eerste ronde ging Memphis Grizzlies voor de bijl met een overtuigende 4-1.

In de halve finale van de Western Conference tegen de LA Clippers van superster Kawhi Leonard wist Utah Jazz vervolgens sterk te starten met een 109-112 zege. Het staat nu 1-0 voor Utah, vanavond staat game 2 op het programma. Een volgende horde op weg naar een eerste titel in de clubgeschiedenis. Met de schutterskwaliteiten van Donovan Mitchell (45 punten in game 1 tegen LA Clippers) en de fysieke présence van Gobert lijkt weinig de Jazz te kunnen afremmen.

De play-offs zijn te volgen op de kanalen van Eleven Sports, beschikbaar in de optie All Sports van Proximus Pickx.

Het weekendprogramma voor de NBA op Eleven Sports:

Zaterdag
Denver Nuggets - Phoenix Suns vanaf 4u00 op Eleven Sports 2

Zondag
Los Angeles Clippers - Utah Jazz vanaf 2u30 op Eleven Sports 2
Milwaukee Bucks - Brooklyn Nets vanaf 21u00 op Eleven Sports 2