De NBA heeft afgelopen nacht besloten om de gegeerde titel van Most Valued Player uit te reiken aan Nikola Jokic. De basketter bij de Nuggets was de favoriet en zijn huldiging is dus geen verrassing, maar het feest zal van korte duur zijn aangezien de Serviër nog play-offs te spelen heeft.
Al erg vroeg in het seizoen wist Nikola Jokic glansprestaties neer te zetten na de play-offs van 2020. In de race richting de MVP-titel kreeg hij concurrentie van Joel Embiid en LeBron James, die door fysieke kwaaltjes steeds verder van de trofee dwaalden. De sleutelspeler van Denver speelde 72 wedstrijden in het reguliere seizoen en verzamelde een gemiddelde van 26,4 punten, 10,8 rebounds en 8,3 assists, 1,7 intercepties en 0,7 counters per wedstrijd. Hij scoorde 57% van zijn pogingen, 39% van de driepunters en 87 % binnen de lijn. Om maar te zeggen: de titel is zeker verdiend.
 
Met die prestaties zette Jokic zich onvermoeibaar in voor zijn ploeg, die op de derde plaats van de Western Conference eindigde nadat hun briljante gangmaker Jamal Murray met een gescheurd ligament in april naar de ziekenboeg moest. Toen dat gebeurde voorspelden velen dat het moeilijke seizoen van de Nuggets erop zou zitten, maar Jokic sprong als een duiveltje uit een doosje en verzekerde zijn team van een podiumplaats.
 
Een historische MVP
 
Jokic volgt een andere Europese MVP op: Giannis Antetokounmpo, die de afgelopen twee jaren de titel won. De 26-jarige spelverdeler verwezenlijkte een unicum, aangezien hij de laagst gedrafte speler is die MVP kon worden in de geschiedenis van de NBA. In 2014 werd hij pas als 41ste gedraft. De directie van Denver had een neus voor talent, want ze bleken een echte topper geselecteerd te hebben.
 
Jokic, bijgenaamd de Joker, heeft een ongelooflijk parcours afgelegd sinds hij geselecteerd werd. 7 jaar later rijdt de Serviër als een pletwals over de NBA. Met zijn 2,11 meter lengte en 125 kilo combineert Jokic spelinzicht en intelligentie met een fysiek die iedereen overklast. Hij bedient zijn compagnons moeiteloos, maar beschikt ook nog eens over sterke aanvallende capaciteiten. Onder het net, op halve afstand, achter de driepuntlijn… Jokic lijkt overal makkelijk te kunnen scoren. En ook verdedigend is hij niet te onderschatten.
 
Hoge ambities
 
In de eerste ronde van de play-offs was Jokic de spilfiguur voor de winst tegen Portland, maar in de halve finale tegen de Phoenix Suns leek het in de eerste wedstrijd iets moeizamer te gaan. Hij werd goed geassisteerd door Deandre Ayton, maar slaagde er toch niet in om de wedstrijd te controleren zoals hij wilde. Hij maakte “slechts” 22 punten, 9 rebounds en 3 passes. De Nuggets zijn overklast met 122-105, maar dat was ook het geval in de eerste wedstrijd tegen Portland.
 
Mike Malone, de coach van Denver, weet welke aanpassingen hij midden in een serie moet doorvoeren om zijn ploeg over de streep te trekken. Er bestaat geen twijfel dat hij op een plannetje broedt, eentje waarin zijn MVP een glansrol zal krijgen en waarmee Jokic zijn ploeggenoten in zijn kielzog kan meenemen. Het doel van de ploeg is om het minstens even goed te doen als vorig jaar, toen de Nuggets het tot in de finale van de Conference schopten, maar daar zal Jokic zeker en vast nog geen genoegen mee nemen.
 
Game 2 tussen de Suns en de Nuggets is donderdag om 3u30 live te volgen op Eleven Sports 2, beschikbaar in de tv-optie All Sports van Proximus Pickx.