Aan de vooravond van het EK, hangen nog enkele vragen boven het type-elftal van Roberto Martinez. Onderwerp van debat is Dries Mertens. Hij is intussen gewend aan de rol van supersub, maar de Napoli-speler zou deze keer aanspraak kunnen maken op een belangrijker statuut.
De verdediging kon vorige zondag tegen Kroatië wat vertrouwen inboezemen, maar het staat als een paal boven water dat de kracht van de Rode Duivels zich in de aanval bevindt. De grootste troeven staan voorin, te beginnen bij de onvermijdelijke Romelu Lukaku. Hij is de leider van deze spelersgroep. Aan zijn zijde staat een ontbolsterde Yannick Carrasco, die de nodige goesting en capaciteiten toonde om de post van Eden Hazard in te nemen. Blijft nog de vraag wie de laatste plaats in die offensieve drietand zal innemen.
 
Op basis van de voorbereidingsmatchen dringen zich twee namen op: Dries Mertens en Jérémy Doku. Die eerste behoeft geen introductie, en die tweede bouwde inmiddels een mooie reputatie op. De speler van Stade Rennes toonde zijn progressie sinds zijn debuut bij de Rode Duivels, vorig jaar in september. Zijn dribbels en versnellingen konden op lof rekenen. Doku is de protegé en grote belofte van Martinez, die hem al vier basisplaatsen schonk in zijn laatste vijf internationale wedstrijden. 
 
Niet altijd titularis, maar wel essentieel
 
Mertens is één van de steunpilaren van de Rode Duivels sinds 2012. Zijn exploten in Napels maken van hem één van de beste Belgische aanvallers van zijn generatie. Alleen heeft Mertens nooit een standvastige titularisplaats kunnen afdwingen bij de nationale ploeg. Onder Marc Wilmots werd hij tegen het einde van de match steevast in de strijd geworpen als supersub. Martinez houdt vast aan die praktijk, zelfs al krijgt de flankspeler vaker een vaste plaats in het 3-4-3-systeem van de Spanjaard.
 
Tot dusver was de plaats van Mertens afhankelijk van die van andere spelers, en van één in het bijzonder: Kevin De Bruyne. De diamant van Manchester City houdt ervan om te infiltreren, waardoor hij meer plaats creëert in zijn rug of op de flanken. Indien KDB als metronoom in het centrum fungeert, kan Dries Mertens ook zijn streng trekken.
 
De komeet genaamd Doku heeft diezelfde weg gevolgd. De 19-jarige is vinnig en kwiek op de rechterflank, met een profiel gelijkaardig aan dat van Mertens. Martinez zal dus moeten kiezen. 
 
Nood aan een leider
 
De prestaties van Mertens tegen Griekenland en Kroatië spelen niet in zijn voordeel. Maar men mag de kleine Leuvenaar nooit te snel afschrijven. Voor de bondscoach is jeugdigheid een minder belangrijke factor dan ervaring. En Martinez heeft een goed geheugen: hij beseft maar al te goed wat Mertens kan betekenen voor het team.
 
“We vergeten te vaak welke invloed Dries Mertens kan uitoefenen op een wedstrijd, dankzij zijn concentratie, communicatie en bedrijvigheid. Hij blinkt uit in die aspecten van het spel. Als hij op het veld staat, weten we dat we altijd op hem kunnen rekenen. Maar hij moet scherp staan. Hij heeft daarvoor nog vijf dagen”, dixit Martinez dinsdag in een persconferentie.
 
In afwezigheid van basisspelers als Hazard, De Bruyne en Witsel zal België nood hebben aan een leider tussen de lijnen. Met zijn ervaring kan Mertens in die rol optreden. Op basis van het spelsysteem en de tegenstanders, is de kans groot dat Mertens zal starten in de eerste EK-matchen. Maar de speler met 96 caps weet maar al te goed dat de nieuwe generatie achter hem staat te dringen om zich te bewijzen.
 
Volg België – Rusland op zaterdag 12 juni vanaf 20u50, net als alle EK-matchen van de Rode Duivels, in Sporza op Eén.