Met de oefeninterland van zondagavond tegen Kroatië zijn de Rode Duivels reeds aanbeland bij hun uitwuifwedstrijd in de voorbereiding op het EK, dat voor de Belgen over exact een week start met de groepswedstrijd tegen Rusland in Sint-Petersburg.
Donderdag bleef iedereen wat op zijn honger in het 1-1 gelijkspel tegen Griekenland, weliswaar een degelijke tegenstander, maar tegelijkertijd ook een land dat zich niet eens kon kwalificeren voor EURO 2020. Tegen de vicewereldkampioen zal het zondag beter moeten. "Tegen de Kroaten moeten we inderdaad een stap voorwaarts zetten in deze voorbereiding", gaf bondscoach Roberto Martinez zaterdagnamiddag toe. 

"Morgen krijgen we een heel andere tegenstander, die vicewereldkampioen werd in Rusland. Kroatië is technisch sterk op het middenveld en dat geeft ons een uitstekende kans om onze scherpte en concentratie op punt te stellen voor Rusland. Daarvoor hebben we interlands nodig, want dat kan je niet simuleren op training. We moeten onszelf durven zijn en tempo maken. Tegen Griekenland waren we veertig minuten goed aan de bal, daarna gaven we de wedstrijd uit handen. Deze wedstrijd moeten we negentig minuten in handen nemen. Weliswaar tegen een lastige ploeg, want ik denk dat Kroatië zelfs sterker geworden is in vergelijking met drie jaar geleden. Door hun resultaat op het WK stellen hun tegenstanders zich anders in op hen: de perceptie is veranderd en dat heeft natuurlijk een impact op hun wedstrijden."

Tegen de Kroaten brengt de bondscoach mogelijk zijn typeverdediging aan de aftrap, met daarin Toby Alderweireld, Jan Vertonghen en Thomas Vermaelen. Zij zijn intussen allemaal stevige dertigers, maar daar ziet de bondscoach geen nadeel in. "Zij denken als coaches. Als we in elke linie zoveel ervaring zouden hebben, dan zouden we geen coach nodig hebben", lachte Martinez. "Op training kijken de jonge spelers naar hen op. We hebben een unieke verdediging."