Oranje kon zich voor het vorige EK en WK niet plaatsen. Nu ze er voor het eerst sinds 2014 nog eens bij zijn op een internationaal toernooi liggen in Groep C met Oekraïne, Noord-Macedonië en Oostenrijk opportuniteiten voor de Nederlanders.

Op het WK 2010 in Zuid-Afrika speelde Nederland nog de finale tegen Spanje en vier jaar later in Brazilië strandde het in de halve finale van de wereldbeker. Zeer knappe prestaties. Maar vervolgens ging het fiere Oranje door een woestijn. Met eerst het missen van het EK 2016 en nadien ook het WK 2018 in Rusland.

Het afscheid van de gouden generatie, gesymboliseerd door Robin van Persie, Wesley Sneijder en Arjen Robben, zorgde tegelijkertijd voor een nieuwe wind bij onze noorderburen. Zo bewees ook hun prestatie in de eerste editie van de Nations League, waarin ze tweede eindigden. Klaar voor een nieuw magisch hoofdstuk in hun al rijke voetbalgeschiedenis. Misschien al op dit EK 2020?

Depay, de x-factor

Begin mei kreeg die heropleving echter een flinke knauw, toen officieel bevestigd werd dat Virgil van Dijk niet zou deelnemen aan het EK. De Liverpoolspeler scheurde in oktober vorig jaar zijn kruisbanden en kende nadien een zware revalidatie. Eentje die niet tijdig voltooid is, waardoor de man die door velen als de beste verdediger ter wereld wordt bestempeld, er niet bij zal zijn op dit EK.

Daardoor zal Matthijs de Ligt centraal achterin zijn ideale partner moeten missen. Een alternatief is dat coach Frank de Boer overschakelt op een systeem met drie verdedigers, maar dat ligt gevoelig Nederland, dat zijn grootste successen boekte met een 4-3-3 systeem.

Ondanks die domper in de defensieve linie zal Oranje niet verlegen zitten om talent. Er is de onvervangbare Georginio Wijnaldum, of de jonge briljanten Frenkie de Jong en Donyell Malen. Voorin steelt Memphis Depay de show. De spits van Olympique Lyon voegde dit seizoen een extra dimensie toe aan zijn spel en droomt er ongetwijfeld van om ook zijn nationale team naar een hoger niveau te stuwen. Naast hem neemt ofwel de ervaren Luuk de Jong, ofwel nieuwkomer Wout Weghorst -dit seizoen goed bij schot in de Bundesliga- plaats.

Het thuisvoordeel

Bij de favorieten voor de Europese titel horen ze niet, maar dat betekent niet dat Nederland geen outsider kan zijn. Integendeel, vaak presteren ze net beter wanneer ze als underdog kunnen starten aan een toernooi. De groepsfase zou alvast geen al te grote problemen mogen opleveren. Zeker omdat Nederland ook nog eens thuisvoordeel geniet: alle drie hun groepswedstrijden vinden plaats in de Amsterdamse Johan Cruijff Arena.

Op papier lijkt Oekraïne hun strafste tegenstander voor groepswinst te zullen worden. De ploeg van bondscoach Andriy Shevtchenko imponeerde tijdens de kwalificatiecampagne door in haar groep eerste te eindigen zonder één nederlaag. En voor regerend Europees kampioen Portugal of het altijd gevaarlijke Servië. De ploeg steunt op enkele bekende namen uit onze Belgische competitie, zoals Ruslan Malinovskyi (ex-Genk), Roman Bezus en Roman Yaremchuck (beide Gent) of Edouard Sobol (Club Brugge).

Ook Oostenrijk is te duchten, met de zopas bij Real Madrid aangekondigde David Alaba als vedette van het team. Noord-Macedonië is dan weer een debutant op het EK, de ploeg van sterspeler Goran Pandev zal al blij zijn als het niet laatste eindigt in de poule.

De kalender in Groep C

Zondag 13 juni
Oostenrijk – Noord-Macedonië om 18u
Nederland – Oekraïne om 21u
Donderdag 17 juni
Oekraïne – Noord-Macedonië om 15u
Nederland – Oostenrijk om 21u
Maandag 21 juni
Noord-Macedonië – Nederland om 18u
Oekraïne – Oostenrijk om 18u

Volg alle wedstrijden van het EK live op Sporza.