De aftrap van de Euro Hockey Championships op 4 juni komt erg dichtbij. Onze twee Belgische nationale teams gaan naar Amsterdam met verschillende doelstellingen: hun titel verdedigen in het geval van de Red Lions, en schouder aan schouder staan met de grootste teams voor de Panthers. Enkele maanden voor de Olympische Spelen krijgt België de kans om zichzelf te testen… en te schitteren!
Het is twee jaar geleden dat de Red Lions België naar de hoogste trap in het wereldhockey loodsten. Het herenteam onder leiding van Tom Boon en compagnie won het WK 2018 in India en maakte van ons land een hockeylegende. Het jaar daarop behaalde dezelfde groep de eerste plaats op Euro 2019, om zo België nog steviger op de kaart te zetten als een van de beste hockeylanden ter wereld.
 
Ook 2021 wordt weer een jaar vol uitdagingen voor ons nationale team, aangezien het in twee maanden tijd zal aantreden in twee van de grootste internationale toernooien: de Olympische Spelen van 2020 (met een jaar uitgesteld) in augustus en het EK 2021 in deze maand juni. De Olympische gouden medaille is het hoogste doel voor de Red Lions, maar het komende EK zal een goede repetitie zijn en een kans om nog maar eens een beker mee naar huis te nemen.
 
De Red Lions zullen hun tanden laten zien
 
Als titelhouders worden de Belgen van 4 tot 12 juni nauwlattend in de gaten gehouden. Vooral omdat ze ook nog eens net de Hockey Pro League hebben gewonnen, een andere internationale competitie die een jaar lang de beste landen ter wereld samenbrengt.
 
Onze hockeyers werden opgedeeld in Poule A. Ze spelen daarom tegen Spanje (5 juni om 13:15 uur), Engeland (6 juni om 19:45 uur) en Rusland (8 juni om 12:30 uur). De Engelsen (6de in de wereld) zijn misschien wel de gevaarlijkste tegenstanders, maar België zou gemakkelijk zijn weg naar de volgende ronde moeten vinden. De bovenste twee van elke poule gaan door naar de halve finales, en daar begint het echte plezier. De Red Lions ontmoeten er waarschijnlijk Duitsland (5de van de wereld) en vooral Nederland (3de van de wereld), hun grote rivaal die ze eerder al wisten te verslaan in de WK-finale. Het zijn teams die ook in Tokyo tot de kanshebbers zullen behoren.
 
De selectie van Shane McLeod voor de Europese kampioenschappen komt niet als een verrassing. De Nieuw-Zeelander behoudt zijn vertrouwen in dezelfde jongens met wie hij de voorbije zes jaar heeft gewerkt. Leidinggevenden Vincent Vanasch, Arthur Van Doren, John-John Dohmen en Tom Boon zullen uiteraard van de partij zijn, naast andere bekende namen. De groep kent het belang van deze Euro in het perspectief van de Olympische Spelen. Na een jaar uitstel door de Covid-19-pandemie hebben onze Red Lions honger. Laat de andere teams gewaarschuwd zijn!
 
Bevestiging voor de Panthers
 
Bij de dames mag België er ook prat op gaan met een veelbelovende groep naar het EK te trekken. De Red Panthers, 12de in de wereld, zijn de afgelopen jaren steeds beter geworden en het toernooi zal een gelegenheid zijn om de vooruitgang te meten die is gemaakt, door hun krachten te meten met de grootsten der aarde.
 
Anderhalf jaar na het nipt missen van een kwalificatie voor de Spelen, is het met een sterk verjongde ploeg en nieuwe staf dat België naar Amsterdam komt. “Het is een mix van ervaring en heel jonge talenten, een team met veel snelheid, creativiteit. Dat willen we tijdens dit toernooi aan de buitenwereld laten zien”, legt de coach van Panthers uit.
 
In Poule B beginnen de Belgen op 6 juni (12:45 uur) tegen Duitsland, meteen een heel grote uitdaging. De volgende dag (om 14:45 uur) nemen ze het op tegen Italië, een haalbare tegenstander, voordat ze op 9 juni hun geluk beproeven tegen Engeland (17:00 uur). Het doel is simpel: het best mogelijke halen! En waarom geen plekje zoeken op het finaleterrein? Het zou een onverwacht resultaat zijn, maar niet ondenkbaar. De Panthers zouden wel eens dé verrassing van dit EK kunnen worden.
 
Volg de prestaties van de Red Lions en de Red Panthers, evenals alle wedstrijden van het EK hockey, vanaf vrijdag 4 juni t.e.m. zondag 13 juni live op Eleven Sports 3, beschikbaar in het All Sports-pakket van Proximus Pickx.