De Belgische beloften beginnen aanstaande vrijdag (15u) aan hun kwalificatiewedstrijden voor Euro 2023 in Kazachstan. Na de teleurstelling van een nipt gemiste kwalificatie vorig jaar, gaat een nieuwe generatie jonge Rode Duivels voor het eerst in vier jaar weer proberen het EK te bereiken.
De troepen van Jacky Mathijssen geloofden lange tijd in de kwalificatie voor het EK U21 voor 2021 na twee overtuigende overwinningen op Duitsland. Maar een catastrofaal einde van de campagne, met nederlagen in Moldavië en Bosnië-Herzegovina, liet alle Belgische hoop als sneeuw voor de zon verdwijnen.

Voor deze nieuwe campagne selecteerde Mathijssen een grotendeels vernieuwde groep. Alleen verdedigers Marco Kana en Arthur Theate, middenvelder Aster Vranckx en aanvaller Loïs Openda blijven in een groep die zal proberen zich te kwalificeren voor Euro 2023, gepland van 9 juni tot 2 juli in Georgië en Roemenië. De twee landen kwalificeren zich automatisch als gastland.

"Een goede mix"

Naast Kazachstan zijn Denemarken, Turkije en Schotland de andere tegenstanders van de Belgen, die in Groep I zitten. Zestien landen spelen het EK. De negen groepswinnaars en de beste runner-up kwalificeren zich rechtstreeks. De andere acht zullen strijden om de laatste vier tickets in de play-offs in september 2022.

"Er zijn veel nieuwe gezichten en het zal interessant zijn om te zien welk niveau ze kunnen bereiken", zei Mathijssen bij de bekendmaking van zijn selectie. "We weten allemaal dat ze talent hebben, we willen kijken of ze internationaal kunnen bevestigen. Het is een goede mix tussen degenen die aan het begin van hun carrière staan en anderen die al wat ervaring hebben opgedaan."

Enkele nieuwe gezichten zijn goed bekend bij de volgers van de Jupiler Pro League, aangezien we met name Michel-Ange Balikwisha, Hugo Siquet (Standard), Anouar Ait El Hadj, Lucas Lissens (Anderlecht) en Maarten Vandevoordt (Genk) aantreffen. Anderen, zoals Yorbe Vertessen (PSV Eindhoven), Amadou Onana (Hamburg) of Largie Ramazani (Almería), spelen in het buitenland.

Op zoek naar de kwalificatie

Yari Verschaeren en Charles De Ketelaere zullen er ook zijn. Beiden staan op de reservelijst van Roberto Martinez voor Euro 2020. Nicolas Raskin is afwezig vanwege een blessure, terwijl Eliot Matazo, die explodeert in Monaco, in september in de selectie moet komen om Turkije uit te dagen.

De U21 van België hebben maar maar één doel voor ogen: een vierde ticket winnen voor de groepsfase van de Euro, die de beloften sinds 2019 niet meer wisten te bereiken. De eerste horde: Kazachstan.