Afgelopen zondag vormde het slotakkoord van de League of Legends Mid-Season Invitational. In de slotwedstrijd van de internationale competitie, die de kampioenen van elke regio bijeenbrengt, viel regerend wereldkampioen Damwon KIA ten prooi aan het Chinese team Royal Never Give Up.

 

“Een clash of the titans”, een “duel aan de top” of “een wedstrijd die alle verwachtingen overtrof”. Dit zijn de woorden waarmee we de grote finale van de 2021 Mid-Season Invitational, die afgelopen zondag plaatsvond in het Laugardalshöll Sports Center in Reykjavik, IJsland, kunnen omschrijven.

En nochtans verliep de tocht richting finale niet van een leien dakje voor RNG en Damwon. In de halve finale moest de eerstgenoemde het opnemen tegen een gevreesd PSG Talon. Hoewel dat team nog nooit een internationale titel won, heeft het ondertussen de reputatie opgebouwd van een sterk team dat in staat is de grote jongens te doen beven. Desondanks won RNG met een score van drie tegen één en veroverde het zo het eerste ticket voor de grote finale.

Aan de andere kant van de boom stond de toekomst van Europa op het spel. De MAD Lions ontmoetten de Zuid-Koreanen van Damwon KIA. De laatstgenoemde was vooraf wel favoriet, maar maakte enkele moeilijke momenten mee tegen de jonge MAD-spelers. Na een door DWG gewonnen eerste duel, nam MAD de bovenhand met twee winnende manches. Een extra puntje was genoeg voor de MAD’s om het huzarenstukje tot stand te brengen, helaas zonder succes. Traditiegetrouw bleef DWG geconcentreerd. En die concentratie wierp uiteindelijk zijn vruchten af. Langzaam zakte MAD weg en liet het de wereldkampioen zijn spel opleggen. Eindstand 3-2, de Europeanen waren verslagen.

De MSI-trofee – Bron: lolesports Twitter

De grote finale begon zondagnamiddag om klokslag 15u. Het eerste punt ging naar RNG dankzij een geweldige teamprestatie, met als uitschieter ADC GALA, die met zijn Kaisa de HP-staven van de tegenstander letterlijk deed smelten. Opvallend: de speler koos voor die ADC in maar liefst 16 van de in totaal 27 gespeelde games, waardoor hij een van de meest begeerde kampioenen van het Chinese team bleek.

Damwon KIA domineerde daarentegen duel 2 met een goudkloof van 10k. Een enorme berg om te beklimmen voor RNG als het een comeback wilde maken. Maar Showmaker, de midlaner van DWG, doorstreepte dat scenario. Op een Xerath, opmerkelijk in de finale van zo’n evenement, gaf Showmaker ons een topoptreden. Damwon trok de stand gelijk: 1-1.

In de derde game schitterden opnieuw de RNG’s. En de ADC leek de sleutel te zijn tot het succes van het team, dat opnieuw een line-up rond de 20-jarige speler opstelde. De Chinezen pakten hun tweede punt na 34 minuten, de eindoverwinning was nu heel dichtbij.

Maar de DAMWON’s stelden het vonnis echter nog wat uit, dankzij een vierde wedstrijd die de AD Carry-positie definitief in de spotlights plaatste. De twee teams waren aan elkaar gewaagd, klaar voor een ultieme confrontatie die de beste zou kronen. Uiteindelijk was het RNG dat in game 5 het laken naar zich toe trok en Damwon knock-out sloeg.

De Chinezen staken dus een nieuwe internationale titel in hun achterzak, de eerste sinds hun kroning in de editie van 2018. Maar deze titel heeft een speciale smaak voor Xiaohu. Hij is de eerste speler die de competitie op twee verschillende posities heeft gewonnen: een keer als midlaner in 2018 en een nieuwe overwinning als toplaner in deze editie.

De eindwinst zal trouwens de hele LPL ten goede komen. Dankzij zijn overwinning geeft RNG zijn competitie immers een extra slot, een vierde, voor de Worlds van 2021. Hetzelfde geldt voor de LCK, die nu opschuift naar de 2e plaats in het regionale klassement na de tweede plaats van Damwon. Een deel van de community heeft na de zege van RNG wel vraagtekens gezet bij dit systeem en de hegemonie van de Aziaten aan de kaak gesteld, die nog werd versterkt door een groot aantal slots in de internationale competitie. Maar wij kunnen niet wachten om te zien wat de steeds beter wordende Europeanen zullen kunnen uitrichten tegen deze legendarische teams.

Copyright afbeelding: Riot Games