Dinsdagavond maakte Didier Deschamps, bondscoach van regerend wereldkampioen Frankrijk, zijn selectie bekend voor het EK 2020. Onder de 26 namen viel vooral die van Karim Benzema op: de spits van Real Madrid maakt na vijf jaar afwezigheid zijn rentree bij de Franse nationale ploeg. Een gewaagde, maar doordachte keuze van Deschamps. Een analyse.

Het gonsde dan wel al langer van de geruchten over een comeback van Karim Benzema bij Les Bleus, toch sloeg het nieuws dinsdag in als een bom. Dat de Franse bondscoach Didier Deschamps de spits van Real Madrid opneemt in zijn EK-selectie betekent meteen ook dat de finalist van het EK 2016 en de winnaar van het WK 2018 nu nog meer dan ooit geldt als de favoriet op eindwinst op dit uitgestelde EK 2020.

Met een van de meest gereputeerde prijsschutters mee in de al indrukwekkende aanvalslinie met Antoine Griezmann en Kylian Mbappé, zal er al veel moeten gebeuren om Frankrijk niet in de finale te zien op 11 juli in Wembley.

Een positief gesprek

Het is al van oktober 2015 geleden dat Benzema nog eens een wedstrijd speelde in het shirt van Frankrijk. Daarna werd hij nooit meer opgeroepen, wat alles te maken had met zijn vermoedde betrokkenheid in een schandaal met toenmalig collega-international Mathieu Valbuena. Daarvan zou een sekstape gemaakt zijn en een goede vriend van Benzema perste Valbuena op die manier af. Benzema heeft elke betrokkenheid evenwel altijd ontkend.

Nadien hielp het niet dat de ex-spits van Lyon olie op het vuur gooide met enkele rake opmerkingen in de Spaanse media aan het adres van Deschamps, die hij betichtte van een racistisch gemotiveerde selectiepolitiek. De verwijdering van Benzema uit de Franse nationale ploeg, en vooral het ontbreken van uitleg daaromtrent, zou een toegift zijn aan het ‘racistische deel van Frankrijk’, oordeelde de gewraakte spits.

Maar vijf jaar later veegt Deschamps in één vloeiende beweging de spons over die persoonlijke vete. “Ik kan het verleden niet veranderen”, vertelde de bondscoach dinsdag bij de bekendmaking, “maar het belangrijkste is vandaag en morgen. Er zijn belangrijke etappes voorafgegaan aan deze beslissing. De speler en ik hebben elkaar lang gesproken, dat was het voornaamste.”

Dat Benzema er net een van de beste seizoenen in zijn carrière heeft opzitten bij Real Madrid helpt natuurlijk de zaak. In deze campagne zit de snelle, stoere Fransman al aan 29 treffers en 8 assists in 45 wedstrijden voor de Koninklijke.

Een sportieve beslissing

Benzema lijkt op zijn 33ste sterker dan ooit. Sinds het vertrek van Cristiano Ronaldo speelt hij bevrijd bij Real Madrid, en draagt hij daar als nummer 9 op zijn eentje de aanval. Naast zijn voorbereidende werk, waarbij hij met zijn krachtig lichaam en technische vaardigheid toelaat om de spelers rond hem te laten voetballen, kan hij nog steeds teren op een efficiënte afwerking. Nog klinischer geworden met de jaren.

Olivier Giroud, de voorbije jaren de joker van Deschamps in de aanvalslinie bij Les Bleus, heeft zeker zijn verdiensten gehad -en zal die nog hebben-, maar met Benzema voegt hij een totaal ander profiel toe aan zijn selectie. Het enige wat nog valt te bezien, is hoe snel Benzema automatismen weet op te bouwen met zijn maatjes in de spits Mbappé en Griezmann. Die eerste toonde zich alvast enthousiast over de terugkeer van Benzema.

Dat was de ‘teruggekeerde zoon’ zelf ook op zijn sociale media. “Ik ben zo fier met mijn rentree bij de Franse ploeg en met het vertrouwen dat men mij schenkt. Bedankt aan mijn familie, mijn vrienden, mijn, aan jullie… aan al diegenen die mij altijd gesteund hebben en die me elke dag de kracht gaven om te vechten", schreef hij op Twitter.

In een zeer lastige groep met Portugal en Duitsland zal Frankrijk alleszins gebruik kunnen maken van de ervaring en het talent van Benzema, die ondanks zijn jarenlange absentie toch 81 caps en 27 goals voor de nationale ploeg telt. Deschamps doet nooit iets ondoordachts. Deze beslissing zal hem alleen maar populairder maken en mogelijks opnieuw goud opleveren.