Na 193 dagen afwezigheid betrad Zinho Vanheusden vorige donderdag opnieuw de pelouse van Sclessin, in de wedstrijd tegen KV Mechelen. De terugkeer van de jonge aanvoerder is een opsteker voor de Rouches in de laatste rechte lijn richting seizoenseinde en kan een mentale boost betekenen voor de troepen van Mbaye Leye, die de laatste tijd een leider en defensieve stabiliteit missen.
De huiveringwekkende beelden van zijn blessure staan in het geheugen van iedere voetballiefhebber gegrift: een pijnkreet die door merg en been ging, in november jongstleden, tijdens de thuismatch tegen Oostende op de 11de speeldag. Het verdict: een gescheurde kruisband. Vanheusden ging onder het mes en vatte een lange revalidatie aan.
 
Afgelopen donderdag voelde de Limburger voor het eerste sinds zijn kruisbandblessure weer de grasmat onder zijn zolen. Hij viel in op tien minuten van het einde, maar kon een 1-2 nederlaag niet vermijden. Met nog twee wedstrijden op het programma in de strijd om een Europees ticket, is het wederoptreden van de Rode Duivel in de spelerskern van de Rouches een extra wapen.

Kwetsbare defensie
 
Hij proefde net van een terugkeer op de grasmat, maar de aanwezigheid van Vanheusden – in topvorm één van de beste verdedigers die de Jupiler Pro League rijk is – zal de Luikse verdediging opwaarderen. De achterhoede mist namelijk al het hele seizoen lang stabiliteit en vertoonde in de Europe play-offs al vele lekken.
 
Noë Dussenne, Kostas Laifis en Nicolas Gavory moesten de afwezigheid van Vanheusden en Bope Bokadi, zwaar geblesseerd sinds eind april, opvangen, maar konden nooit overtuigen. Al te vaak leunde de defensie op de doelmanskunsten van Arnaud Bodart. En wat de jonge Moussa Sissako (20 jaar) betreft: zijn ontwikkeling gaat gepaard met de nodige groeipijnen, zoals zijn uitsluiting in de finale van de Croky Cup.
 
Maar na zo’n lange afwezigheid zal Vanheusden eerst matchritme moeten opdoen om weer aan te knopen met zijn beste vorm. Het leiderschap, charisma en de winnaarsmentaliteit van de patron in de Luikse defensie zal bevorderlijk blijken voor de Rouches, op en naast het veld. Met zo’n aanvoerder is het moeilijk in te beelden hoe de Luikenaars ooit twee reeksen van acht wedstrijden op rij zonder overwinning hadden kunnen boeken, zoals het geval was dit seizoen.
 
Kostbare leider
 
De totale deconfiture in Oostende (6-2) illustreerde nogmaals dat de sterke mannen bij Standard het laten afweten op moeilijke momenten. De groep snakt naar persoonlijkheden die met hun vuist op tafel slaan en de rest op sleeptouw nemen als dat nodig is. Die non-match liet zelfs het bloed van coach Mbaye Leye koken – doorgaans de kalmte zelve. Achteraf schuwde hij de harde woorden niet voor de tv-camera’s: “We hebben geen plaats voor pseudovedetten.”
 
Met nog twee matchen te gaan, te beginnen met een duel tegen AA Gent woensdag (21u), zal het voor Vanheusden zaak zijn om de meerwaarde te bieden die de Rouches dit seizoen zo ontbeerden op de cruciale momenten.
 
Volg de Jupiler Pro League het hele seizoen lang op de kanalen van Eleven Pro League, beschikbaar in de tv-optie All Sports van Proximus Pickx