De Dallas Mavericks van het Sloveens wonderkind Luka Doncic strijden met de LA Lakers en de Portland Trailblazers om de laatste rechtstreekse tickets voor de NBA playoffs. Dat die andere Europese vedette van het team, Kristaps Porzingis, zijn comeback maakte na een knieblessure geeft alvast een mentale boost aan de Texanen.

Nog enkele wedstrijden en dan beginnen de play-ins in de NBA: een nieuwe formule dit seizoen, om de plaatsen 7 tot 10 te laten strijden voor de laatste twee playofftickets per conference. In de Eastern Conference lijkt alles vast te liggen, maar in de Western Conference wordt nog gebikkeld om plek vijf en zes, die rechtstreeks toegang geven tot de playoffs, zonder die door veel spelers vervloekte play-ins dus.

Het gebikkel waarvan sprake gaat tussen Portland Trailblazers, LA Lakers en Dallas Mavericks. Dallas heeft nog twee wedstrijden om voorbij Portland te springen en de Lakers achter zich te houden, te beginnen vannacht op bezoek bij Toronto en zondag in eigen zaal tegen Minnesota.

Terugkeer Porzingis

Een grote opsteker in het vooruitzicht van die belangrijke afsluiters van de reguliere competitie (en ook al met de playoffs in het achterhoofd) is de terugkeer van Kristaps Porzingis. De Letse reus (2m21) onder de borden bij Dallas is hersteld van een knieblessure. Het geeft vooral die andere vedette van de Texaanse ploeg wat meer ademruimte: Luka Doncic kreeg het de voorbije maand zwaar te verduren.

Door de toegenomen spanning rond de schaarse playoffplekjes, door het wegvallen een belangrijke offensieve partner als Porzingis (gemiddeld goed voor 20 punten per wedstrijd), waren alle ogen gericht op het Sloveense wonderkind. Niet in het minst die van de tegenstanders. Zo werd er nagenoeg constant met een double of zelfs triple team op Doncic gespeeld. Vanuit de gedachte: laat de rest maar schieten, zolang we de bal uit handen van Doncic houden.

Powell en Finney-Smith tonen zich

Het goede nieuws voor Dallascoach Rick Carlisle stopt niet bij die terugkeer van Porzingis, hij zag de voorbije weken immers ook een aantal andere spelers een stap vooruit zetten. Tim Hardaway Jr bijvoorbeeld, als balvaste drager. Maar ook forward Dorian Finney-Smith die meer initiatief is gaan nemen, door niet enkel te rekenen op zijn driepunter, maar nu ook naar de ring te dribbelen. En Dwight Powell, die zich als vervanger van Porzingis manifesteerde. Een mobiele center met goede handen, altijd nuttig als aflossingspunt voor Doncic.

Het maakt dat Dallas Mavericks een van die ploegen lijkt te gaan worden om tijdens de komende playoffs in het oog te houden. Sterker gewapend dan vorig seizoen, toen de (uitgestelde) playoffs al in de eerste ronde eindigde voor Dallas. Maar eerst dus nog die play-ins vermijden natuurlijk.

Bekijk de wedstrijd tussen Toronto en Dallas vrijdagnacht vanaf 3u op Eleven Sports 2.  Beschikbaar in de tv-optie  All Sports van Proximus Pickx.