De Ronde van Andalusië trekt zich in uitgesteld relais dan toch op gang. Oorspronkelijk stond de rittenkoers gepland voor ergens in februari, maar om gekende redenen werd de race uitgesteld naar de periode van 18 tot 22 mei. De Spanjaarden zwaaiden in de geschiedenis vaak de plak in de Ruta del Sol, zoals de rittenkoers ook wordt genoemd, maar dat was de voorbije jaren wel anders.
Of we al dan niet zorgeloos op vakantie kunnen vertrekken, blijft koffiedik kijken. Maar het vakantiegevoel zal alvast eind deze maand opborrelen wanneer het peloton doorheen het zonnige landschap van Andalusië trekt. De ronde wordt niet voor niets de Ruta del Sol genoemd, vernoemd naar de Spaanse Costa del Sol. En toegegeven, de ronde doet zijn naam vaak alle eer aan. Al zal het vakantiegevoel opkomen bij ons, voor de renners wordt het allerminst zonnekloppen.

De eerste etappe op 18 mei zorgt er al meteen voor dat de renners doorheen het middengebergte moeten trekken. Van Mijas gaat het over 152,1 kilometer richting Zahara de la Sierra. Ook dag twee is qua profiel vergelijkbaar met de openingsrit. De etappes moeten voor het peloton de ideale opwarmers worden voor de derde rit op 20 mei. Die staat te boek als de koninginnenrit. Terecht, vermits de etappe van 176 kilometer over zes cols passeert, waaronder twee van eerste categorie. Het wordt de laatste kans voor de klassementsmannen, vermits de laatste twee etappes hapjes worden voor de sprinters.

Opnieuw geen prijs voor Spanje?

Sinds de Ronde van Andalusië in 1925 wordt georganiseerd wist een Spanjaard al 37 keer te triomferen.  De veelwinnaar hier op het palmares is Alejandro Valverde, who else. El Imbatido won de Ruta del Sol namelijk vijf keer. Tussen 2012 en 2017 boekte hij zijn eindzeges, tussendoor won Chris Froome de editie van 2015.

Maar sinds 2018 zijn de Spanjaarden niet meer de koning te rijk in Andalusië. In 2018 werd voor het eerst sinds lang nog eens een Belgische eindzege geboekt. Tim Wellens pakte de zegeruiker mee naar huis. Het was al dertig jaar geleden dat met Edwig Van Hooydonck nog eens een Belg won in de Ruta del Sol. De edities van 2019 en 2020 werden telkens gewonnen door de Deen Jakob Fuglsang.

Willen de Spanjaarden opnieuw zegevieren, dan moeten we kijken naar het team van Astana. Daar zal de Spanjaard Oscar Rodriguez aan de start verschijnen als kopman. Twee jaar geleden greep hij nipt naast de eindzege in de Ronde van Burgos. Een jaar eerder pakte hij een ritzege in de Vuelta. De grote concurrentie komt hoogstwaarschijnlijk uit het Movistar-kamp. Daar zal de Colombiaan Miguel Angel Lopez de debatten leiden.

Nathan in de voetsporen van oom Edwig

Voor deze editie zal er weer een nieuwe naam opduiken voor de eindzege. De laatste winnaars Fuglsang en Wellens zullen namelijk niet deelnemen aan de editie van dit jaar. Naast Lopez zullen onder meer Rui Oliveira (UAE), Daryl Impey (Israel) en Owain Doull (INEOS) een gooi doen naar de eindzege.

Ook enkele topsprinters zullen afzakken naar Andalusië. Zij mogen zich uitleven in de laatste twee etappes. Onder meer Mark Cavendish (Deceuninck), Alexander Kristoff (UAE), Mads Pedersen (Trek) en André Greipel (Israel) zullen het onder elkaar uitmaken in de vlakke etappes.

Langs Belgische zijde wordt het uitkijken naar de prestaties van Nathan Van Hooydonck, de Belgische beloftenkampioen van 2015. Nathan, tegenwoordig in dienst van Jumbo-Visma, treedt met zijn startplaats zo in de voetsporen van oom Edwig. Ook met Sport Vlaanderen – Baloise zal er een volledig Belgisch team aan de start verschijnen.

Volg vanaf 18 tot 22 mei de Ruta del Sol via de kanalen van Eurosport.