Met een klein jaartje vertraging krijgt de ‘Class of 2020’ dit weekend haar officiële intredeceremonie voor de NBA Hall of Fame. Die was in principe vorige zomer voorzien, maar werd door de coronapandemie uitgesteld. Blikvangers zijn Kobe Bryant, Tim Duncan en Kevin Garnett.

2020 was een zwaar jaar voor de NBA. Er was natuurlijk corona, dat het hele seizoen inkortte en dat zonder toeschouwers van ‘the greatest show on earth’ een flauw afkooksel maakte. Maar er waren ook de tragische overlijdens van twee iconen van het Amerikaanse basketbal: Kobe Bryant, die op 26 januari omkwam in een helikoptercrash, en David Stern, van 1984 tot 2014 de voorzitter en grote roerganger van de NBA.

Bryant, vijfvoudig NBA-kampioen met de LA Lakers, zou er dus hoe dan ook niet bij geweest zijn wanneer hij op 29 augustus 2020 samen met acht anderen gehuldigd zou worden als lid van de NBA Hall of Fame. Door de coronapandemie werd die ceremonie uitgesteld naar 15 mei 2021.

De soberheid van Tim Duncan

Naast de betreurde ster van de Lakers zijn de bekendste namen in die ‘Class of 2020’ die van Tim Duncan en Kevin Garnett.  Duncan kennen we als de eeuwige steunpilaar van de San Antonio Spurs, de ploeg uit Texas die sinds de jaren 90 een vaste klant werd in de play-offs. Duncan, die nooit voor een andere ploeg uitkwam, won samen met de Spurs vijf NBA-titels (1999, 2003, 2005, 2007, 2014).

Maar wat misschien nog meer bijblijft dan zijn palmares is ’s mans soberheid. Op en naast het veld. Hij speelde een oerdegelijk basketbal, zonder tierlantijntjes. Zette zich steeds ten dienste van de ploeg. Daarvoor liet hij zelfs verschillende kansen op loonsverhoging schieten. Hij was niet bezig met het uitbouwen van een imago, laat staan een commercieel of zakelijk imperium.

Zoals zijn coach Gregg Popovich het verwoordde: "Je zag hem na een dunk nooit op de borst kloppen alsof hij de eerste man ooit is die dunkt -zoals je tegenwoordig vaak ziet. Hij wees niet theatraal naar de sterren. Hij speelde niet met de camera. Hij deed gewoon zijn job. En dat zolang dat het uiteindelijk normaal leek. Dat was het niet. Het was zo speciaal dat we die attitude voor altijd moeten herdenken. Hij was er steeds voor alles en iedereen, zonder ooit te mopperen."

Rechtstreeks van de middelbare school naar de NBA

Nog zo een nieuw Hall of Fame-lid dat een beetje in de schaduw bleef van de immer schitterende Bryant is Kevin Garnett. Net als Bryant maakte hij meteen de overstap van de middelbare school naar de NBA, iets wat in die tijd (jaren 90) niet zo vanzelfsprekend was. En waar zelfs redelijk wat kritiek op kwam.

Maar Garnett drukte snel zijn stempel op de competitie. Eerst bij de Minnesota Timberwolves, dat hij van modaal ploegje tot een titelkandidaat boetseerde, vervolgens bij Boston Celtics, waarmee hij in 2008 uiteindelijk ook een NBA-titel zou winnen. De atletische, vinnige power forward stond vooral te boek als een uitstekende rebounder (negende in de all-time ranking) en verdediger.

Eer aan de vrouwen en coaches

Maar de NBA eert niet enkel zijn spelers, zo worden ook de coaches betrokken in de ceremonie. Rudy Tomjanovich, die met de Houston Rockets twee opeenvolgende titels pakte in 1994 en 1995, en in 2000 de VS naar olympisch goud leidde. En Eddie Sutton, die voornamelijk als coach in het collegebasketbal naam maakte, vanaf de jaren zeventig tot de jaren 2000. Een indrukwekkende carrière.

Hetzelfde kan gezegd van Barbara Stevens en Kim Mulkey, die namens het Women’s Committee geïntroduceerd worden in de NBA Hall of Fame. Naast ook de legendarische Tamika Catchings, speelster van WNBA-ploeg Indiana Fever en viervoudig gouden medaillewinnaar op de Olympische Spelen (2004, 2008, 2012, 2016).

De negende naam die toegevoegd wordt aan het pantheon van de basketbalsport is die van een bestuurder: Patrick Baumann. De Zwitser was van 2002 tot aan zijn dood in 2018 secretaris-generaal van de NBA.

Volg de Hall of Fame-ceremonie deze zaterdag vanaf 23u30 op Eleven Sports 2. Beschikbaar in de All Sports-optie van Proximus Pickx.