Tim Merlier heeft zijn rentree niet gemist in de Giro. Hij scoorde zondag meteen in de eerste rit in lijn en bracht eer aan de tien jaar geleden overleden Wouter Weylandt. "Ik was al een tijdje bezig met dat zegegebaar", bekende hij.
Tim Merlier kwam met één ambitie naar de Giro: een rit winnen en dat lukte hem al meteen in de eerste rit in lijn, in Novara, waar de laatste winnaar, in 1968, Eddy Merckx heette. "Ja, het zou wel speciaal zijn om in zijn voetsporen te treden", sprak Merlier voor de start zondagochtend. "Ik ga alleszins mijn best doen. Sinds ik weet dat ik naar de Giro mag, ben ik er heel hard mee bezig. Ik verwacht een hectische finale en hopelijk kan ik op het juiste moment toeslaan. Het zal een beetje zoeken zijn in de eerste rit in een grote ronde met ons team en afwachten wat het niveau is, maar ik hoop wel één ritje mee te kapen."
En dat gebeurde dus snel, al in de eerste rit in lijn. "Het was een heel hectische sprint, maar dat had ik wel verwacht", ging hij verder. "Ik geloofde in mijzelf, want ik wist dat ik hard gewerkt had voor deze Giro en ik voelde me goed. De ploeg hield me ook de hele dag goed uit de wind en vooraan, dus ik wist dat ik veel energie had gespaard onderweg. En in de laatste 20 km zat ik echt al heel goed. Normaal heb ik dat niet zo graag, en kom ik liefst zo laat mogelijk naar voren. Maar goed, het kon geen kwaad en ik spaarde echt veel energie. Dat extraatje heb ik goed benut in het slot. Ik kon mijn lead-out (Alexander Krieger) heel goed volgen ook, dus dat was wel fijn om vast te stellen. Het ging precies vanzelf vandaag of ik had gewoon heel goede benen (lacht). Alexander bracht me perfect. De ploegleiding had ook verteld door de oortjes dat de finish pas in de laatste 100 meter was te zien, dus ik wist dat ik snel moest aanzetten, zodra het kon, want dat de andere sprinters dan verrast zouden zijn. Dat lukte en ik win. Ongelooflijk."
Merlier won al vaker de voorbije jaren, maar wilde in de Giro een stap vooruit zetten, zich meten met de snelste renners ter wereld. "Het is ongelooflijk hé", sprak hij tijdens het persmoment na afloop. "Ik win hier, in de eerste rit, bij mijn eerste deelname aan een grote ronde. Het voelt nog een beetje raar, maar ik ben enorm blij en het is fantastisch, toch? Ik mag maandag in die paarse puntentrui starten."
Merlier maakte een dubbele W als zegegebaar, verwijzend naar Wouter Weylandt, die dag op dag 10 jaar geleden overleed. "Dit is een speciale dag voor de Belgische wielerfans en ik ben blij dat ik hem met mijn overwinning kan eren. Misschien steunde hij me wel van hierboven. Wouter fietste net als ik ook bij het Scheldepeloton. We trainden vaak samen met hem, al was hij wel wat ouder en kende ik hem niet persoonlijk. Ik wist wel dat hij een sprinter was en ik keek op naar hem. Ik herinner me de dag dat hij overleed nog heel goed, want toen was ik op trainingskamp in de Ardennen. Zijn overlijden kwam toen hard binnen."