De helse editie van Luik-Bastenaken-Luik van 1980 is nog bij veel sportliefhebbers bekend, met een 'bevroren' Bernard Hinault als winnaar, maar wie kent nog Ronny Claes, een grote belofte van het Belgische wielrennen in zijn tijd die in die beruchte editie ook een grote rol speelde?
 
Ronny Claes. Zegt die naam u iets? Wellicht niet, want we hebben het over een wielrenner uit lang vervlogen tijden… Toch voor iedereen die Abraham nog niet heeft gezien.

Ronny Claes, geboren in 1957, was actief als postbode voor hij zich volledig richtte op het wielrennen. Bij de amateurs werd hij in 1978 tweede in Parijs-Roubaix voor beloften (achter Fons De Wolf) en won hij de Ardense Pijl (voor Fons De Wolf), een van de zwaarste wedstrijden op de kalender. Het jaar erop pakt hij ritwinst in de Ronde van de Toekomst, wat hem een profcontract oplevert bij IJsboerke-Warncke Eis, waar hij ploegmaats krijgt als André Dierickx, Jos Jacobs, Ludo Delcroix, Marc Demeyer, Peter Winnen, Daniel Willems of Rudy Pevenage.

Een schitterend begin

In 1980 kent Ronny Claes, nog altijd maar 22, een opmerkelijk debuutjaar bij de profs. In maart wordt hij 7e in de Brabantse Pijl. Op 7 april wint hij de eerste etappe in de Ronde van het Baskenland en mag hij in Logroño de leiderstrui aantrekken. Op 10 mei wint hij een etappe in de Ronde van Romandië, voor schoon volk als Schipper en Hinault.Tussen die twee zeges wordt hij als neoprof derde in een Siberische Luik-Bastenaken-Luik, op 9'24" van winnaar Bernard Hinault, in een legendarische wedstrijd waarin maar 21 van de 174 vertrekkers de finish halen. Een koers die ook bekendstaat als 'Neige-Bastogne-Neige'.

De Das gaat ervandoor

De helft van het peloton stapt al van de fiets na een uur koersen, na twee uur is het peloton uitgedund tot zo'n 60 renners. Hinault zou later beweren dat hij op 80 kilometer van de finish zijn aanval inzette om het warm te krijgen. Hij bereikt Luik met bevroren vingers. Naar verluidt zou hij die pas drie weken later opnieuw kunnen bewegen en zou hij er voor de rest van zijn leven last van blijven hebben. Na Hinault komt de Nederlander Hennie Kuiper als tweede over de streep, samen met Ronny Claes, op 9'24"."Het was pas mijn elfde koers bij de profs", zo vertelde Ronny Claes in 2014 aan de Franse krant Le Dauphiné. "Dat was misschien de reden waarom ik Hinault niet durfde te volgen toen hij zijn aanval inzette, want ik voelde me heel goed."

Op zijn 22e mag hij voor IJsboerke ook mee naar de Ronde van Frankrijk 1980. Dankzij vier (!) uitstekende tijdritten (2 ploegentijdritten waarin IJsboerke 4e en 3e eindigde en 2 individuele tijdritten waaronder eentje in Spa waar Claes 9e eindigde), staat Claes 7e in het algemeen klassement na de 11e rit. Tot drie dagen van het einde van de Tour draagt hij de witte trui als beste jongere: toen viel hij op de Col du Barioz en moet hij opgeven. "Drie dagen later zou ik op de Champs-Elysées hebben gestaan", zo vertelde hij over zijn pech. Van zijn val zou hij nooit meer volledig herstellen: "Door een geknelde zenuw verloor ik teveel kracht in mijn rechterbeen. In die tijd werden we nog niet zo goed verzorgd als nu."

De wielergeschiedenis in

Dat uitstekende begin van zijn profcarrière kan hij niet meer bevestigen en vier jaar later stopt hij met wielrennen. En zo verdween de naam van Ronny Claes in de annalen van de wielergeschiedenis…

(DC avec LB/Tagtik/Picture : Photo news)

De 21 renners die de finish haalden
1. Bernard Hinault FRA Renault-Gitane 7 h 01 min 42 s
2. Hennie Kuiper NED Peugeot-Esso-Michelin + 9 min 24
3. Ronny Claes BEL IJsboerke-Warncke Eis m.t.
4. Fons De Wolf BEL Boule d'Or-Studio Casa+ 10 min 34
5. Pierre Bazzo FRA La Redoute-Motobécane m.t.
6. Ludo Peeters BEL IJsboerke-Warncke Eis m.t.
7. Herman Van Springel BEL Safir-Ludo + 12 min 05
8. Guido Van Calster BEL Splendor-Admiral + 12 min 35
9. Johan van der Velde NED TI-Raleigh-Creda m.t.
10. Eddy Schepers BEL DAF Trucks-Lejeune m.t.
11. Gilbert Duclos-Lassalle FRA Peugeot-Esso-Michelin m.t.
12. Silvano Contini ITA Bianchi-Piaggio m.t.
13. Henk Lubberding NED TI-Raleigh-Creda + 16 min 03
14. Stefan Mutter SUI TI-Raleigh-Creda m.t.
15. Pascal Simon FRA Peugeot-Esso-Michelin m.t.
16. Jan Jonkers NED Boston-IFI-Mavic + 17 min 59
17. Bert Oosterbosch NED TI-Raleigh-Creda+ 18 min 35
18. Paul Wellens BEL TI-Raleigh-Creda m.t.
19. Frits Pirard NED Miko-Mercier-Vivagel m.t.
20. Jean-Raymond Toso FRA Puch-Campagnolo-Sem+24 min 06
21. Jostein Wilmann NOR Puch-Campagnolo-Sem +27 min 00

Video: op deze beelden ziet u de ronduit apocalyptische omstandigheden van La Doyenne in 1980. Na ongeveer 1 min 25 ziet u Ronny Claes, met rugnummer 222.