Mocht je het competitieve FIFA-circuit volgen, zal je zeker de naam Stefano Pinna kennen. De jonge Belg, wereldkampioen PS4 op de 2018-editie van de EA Sports-game, maakte dit jaar de grote terugkeer naar zijn bakermat met een contract bij KRC Genk, een erkende esportsclub in ons landje. Maar hij behoort ook opnieuw tot de top van Europa met zeer goede resultaten tijdens de laatste qualifiers van de FIFA Global Series. Hoewel zijn kwalificatie op het moment van schrijven nog niet zeker is, leek dit ons een mooie gelegenheid om te praten met ongetwijfeld een van de beste spelers van ons continent. Bram Bartels, esportscoördinator bij Genk, schoof ook mee aan de virtuele tafel.

 

Dag Stefano, allereerst hopen we dat het goed met je gaat! Kan je jezelf even voorstellen zonder te praten over je esportspalmares?

Stefano: Hey Pickx! Zoals je al zei, mijn naam is Stefano Pinna. Ik ben 23 jaar oud. Ik kom uit Houthalen-Helchteren in België. Naast FIFA is voetbal mijn grootste hobby. Op dit moment ben ik voltijds esporter en dus studeer ik dit jaar niet.

Wat is de eerste herinnering die je hebt aan het spelen van FIFA?

Stefano: Zoals veel mensen begon ik videospelletjes te spelen door mijn oudere broers. In het begin speelde ik altijd met hen. In feite zijn we begonnen op Pro Evolution Soccer en niet op FIFA! In 2012 maakten we de switch naar FIFA.

Waarom ben je overgestapt op de EA-games? Heb je daar een bijzondere reden voor?

Stefano: Simpelweg omdat PES minder goed werd. Ik vond de games minder leuk. Naar mijn mening was PES tot 2005 heel goed, maar vanaf 2006 begonnen de edities steeds minder te worden, vandaar onze overstap naar FIFA. FIFA is sindsdien de belangrijkste licentie in het e-voetbal geworden.

Heb je PES onlangs opnieuw geprobeerd of heb je de game helemaal opgegeven?

Stefano: Nee nee, nu telt alleen FIFA nog (lacht)!

Speel je in je vrije tijd nog andere games dan FIFA?

Stefano: Ja, soms amuseer ik me een beetje op games zoals Rocket League en Call of Duty!

Laten we het een beetje hebben over de wereldtitel die je in 2019 hebt gewonnen. Terugkeren naar kleinere competities met een wereldtitel op zak, zorgt dat niet voor wat extra druk?

Stefano: Ja, natuurlijk. Mensen verwachten veel meer van je omdat ze je zien als een deel van de elite. Het is een gevoel dat nog versterkt wordt wanneer je uitkomt voor een club als KRC Genk. Het is een gevoel waarvan ik soms geniet, maar op andere momenten is het moeilijker te dragen. Het is natuurlijk wel iets dat je moet aanvaarden als je grote momenten meemaakt zoals een wereldtitel.

Over KRC Genk gesproken, onlangs werd bekendgemaakt dat je naar België terugkeert en voor Genk zal spelen. Hoe voelt het om terug te zijn in je land, competitief gesproken?

Stefano: Ik voel me geweldig! Ik wilde al heel lang voor KRC spelen, maar ik stond natuurlijk onder contract bij andere ploegen. Gilles Bernard en Abdullah Waiss (spelers van KRC Genk Esports; red.) zijn zeer goede spelers en ik denk eerlijk gezegd dat we het beste team in België hebben. Ik ben dus erg blij om met hen samen te werken en samen vooruitgang te kunnen boeken. Ik kijk er echt naar uit, vooral om te spelen voor een club waar ik van hou.

Je overstap zat dus al geruime tijd in de pijplijn? Hoe is dat allemaal verlopen?

Stefano: Ik had al een tijdje geen club meer in België (Stefano speelt momenteel voor VVV Venlo in de eDivisie; red.). KRC belde me om een mogelijke transfer te bespreken. Uiteindelijk werd het een zeer interessante ontmoeting. Nadien vroegen ze me om hun speler te worden voor dit seizoen, en wie weet ook het volgende.

Bram, jullie hebben nu drie spelers. Enig idee hoe het team er volgend jaar zal uitzien? Weet je al welke spelers in de verschillende competities zullen spelen?

Bram: Dat zal allemaal worden beslist op basis van het ontwikkelingsplan dat we voor het team hebben opgesteld. Ons doel is om eerst en vooral te ontdekken wat het beste is voor onze spelers. De Proximus ePro League bijvoorbeeld beloont zijn spelers, in tegenstelling tot andere nationale leagues, nog niet met profpunten die zeer nuttig zijn voor de rangschikking. De eDivisie, waarin Gilles momenteel actief is, is voor hem een perfecte gelegenheid om die punten te verzamelen en zich te meten met de beste spelers ter wereld. We moeten dus de beste combinatie vinden, zodat al onze spelers zoveel mogelijk vooruitgang kunnen boeken. Natuurlijk willen we beter presteren in de Proximus ePro League, maar de langetermijnvisie is iets waar we rekening mee houden in ons denken.

Gilles Bernard et Abdullah Waiss

Zoals jullie waarschijnlijk wel weten, heeft Beerschot onlangs de oprichting van een Pro Clubs-team aangekondigd. Zou dit soort projecten in de nabije toekomst interessant kunnen zijn voor KRC Genk?

Bram: Natuurlijk zijn wij geïnteresseerd in zo’n projecten, maar voorlopig richten wij ons volledig op de klassieke, competitieve FIFA-scene. Het is natuurlijk wel een mooie manier om onze fans bij de club te betrekken en het is een idee dat op lange termijn kan groeien. Maar, zoals ik al zei, we behouden een competitieve geest. We willen de beste zijn en momenteel betekent dat volledige focus op het Ultimate Team-circuit en de wereldranglijst.

Stefano: Ik heb het idee van Pro Clubs altijd leuk gevonden, maar 11 tegen 11 spelen is iets heel moeilijks. Zeker als je gewend bent om alleen te spelen, zoals ik sinds het begin van mijn carrière. Het is iets dat me zou kunnen interesseren, maar zoals Bram al zei, is dat niet het doel op dit moment.

Een paar dagen geleden is de Belgische voetbalbond begonnen met een campagne om nieuwe eDevils aan te werven op FIFA 21, die onder andere in de eNations Series zullen spelen. Stefano, als voormalig lid van het team, wat betekent dat voor jou? Heb je al contact gehad met de bond?

Stefano: Om eerlijk te zijn heb ik geen idee van wat er gaat gebeuren. Ik hoop te kunnen deelnemen aan de eNations Series, maar we hebben nog geen uitleg gekregen. Ik zou het begrijpen mocht ik het kwalificatietoernooi moeten spelen om in het team te geraken. In zekere zin ben ik een van de beste PS4-spelers in België, dus ik zou het normaal vinden om in de eNations Series te spelen. Aan de andere kant begrijp ik heel goed dat andere spelers hun plaats kunnen verdienen. Indien ik gevraagd word, zal ik heel graag aan het toernooi deelnemen om mijn plaats te verdienen, net als de anderen.

De eNations Series zal de beste Europese landen zoals Italië, Frankrijk en Engeland samenbrengen. Hoe schatten jullie de kansen van België in?

Stefano: Wij behoren niet tot de topteams, maar we hebben wel het voordeel dat we zowel op PlayStation als op Xbox zeer goede spelers hebben. En als je deelneemt, heb je altijd een kans.

Stefano, je speelt momenteel voor VVV Venlo in de Nederlandse competitie, de eDivisie. Wat vind je van die competitie?

Stefano: Eigenlijk vind ik het er wel leuk. Het is een topcompetitie qua niveau en verschillende spelers staan in de top 5 van de wereld, wat goed is want dat helpt me echt om op alle vlakken beter te worden.

Laten we het hebben over de FIFA eWorld Cup, waar je je al bijna vijf maanden voor probeert te kwalificeren. Hoe zie je het vervolg van de competitie?

Stefano: Op dit moment sta ik op de 46e plaats in Europa. Er is één voorwaarde om me te kwalificeren voor de regionale eindfase: een speler uit de top 45 moet zich kwalificeren via een nationaal kampioenschap of een andere door EA gesponsorde competitie, zoals de eChampions League, waar ik ook aan zal deelnemen. Met een eerste plaats in die competitie zou ik me dus ook plaatsen. Ik ben nog niet 100% zeker van mijn ticket, maar er is een grote kans dat ik aanwezig zal zijn in de regionale eindfase om te proberen een plaats op het main event te bemachtigen.

We konden een evolutie van je spelniveau opmerken. Je speelde minder goed tijdens de eerste qualifiers, in vergelijking met de zeer goede resultaten die je tijdens de vierde en vijfde editie behaalde.

Stefano: Dit jaar zit er inderdaad weinig regelmaat in mijn prestaties. Soms zijn die heel goed, maar op andere momenten heb ik heel wat moeite met het spel. Om heel eerlijk te zijn, vind ik het dit jaar veel moeilijker om me te kwalificeren in vergelijking met vorige edities van de eWorld Cup. In het format van dit jaar wordt een verlies heel snel afgestraft in punten. In het begin speelde ik heel slecht en trainde ik niet veel. Na de eerste editie begon ik weer te trainen door aan zoveel mogelijk toernooien deel te nemen. Ik beschouw een plek bij de eerste 46 toch als een goed resultaat en ik hoop echt de play-offs te halen. Dat is het enige dat telt.

Je zei het net al, het format van de competitie is enorm veranderd ten opzichte van vorig jaar. Sommige spelers hebben het nieuwe systeem trouwens met de vinger gewezen. Wat vind jij van het nieuwe format?

Stefano: Ik vind het niet echt leuk. Dit jaar was het zeer moeilijk om terug te keren naar de top van de boom als je een keer verloor. Ik verkies het format van vorig jaar, waar een fout gemakkelijker recht te trekken viel.

Je had het net over je onregelmatigheid dit seizoen. Hoe is die er gekomen?

Stefano: Ik kan het niet met zekerheid zeggen, maar het is duidelijk een probleem waarmee veel spelers dit seizoen te maken kregen. Natuurlijk blijft de top 5 presteren, maar ik denk dat het nieuwe spel en het format van de competitie veel veranderd hebben.

Bram: Ik zou ook willen toevoegen dat de huidige gezondheidssituatie een grote impact heeft gehad. We zien een hoop nieuwe spelers, die we nog niet kenden, aan de top. Het feit dat er geen live-evenementen zijn, heeft ook een grote rol gespeeld. Op die evenementen kunnen alleen spelers presteren die goed met de druk kunnen omgaan. In de huidige context verschijnen veel nieuwe spelers omdat zij vanuit hun kamer spelen, in hun kleine comfortabele bubbel, zonder veel druk. Dat verandert de competitie en maakt het voor professionele spelers moeilijker.

Welke delen van je gameplay heb je moeten aanpassen om bij te blijven?

Stefano: Mijn zwakke punt was duidelijk mijn aanval. Ik was niet goed genoeg. Mijn combinaties waren te eenvoudig en in deze editie moet je echt goed opbouwen om te kunnen scoren tegen tegenstanders die het spel beheersen. Dat is ook de reden waarom ik veel toernooien heb gespeeld na de eerste qualifier. Op dat vlak moest ik echt beter worden.

Klassieke vraag, maar een die de esportsfans zal plezieren: welk advies zou je als professionele speler willen geven aan een jonge speler die in jouw voetsporen wil treden?

Stefano: Kijken naar streamers die actief zijn op de game is al een goede start. Ik kijk bijvoorbeeld veel naar de video’s van BorasLegend. Hij is erg goed in het spel, maar ook zijn uitleg is top. Uit zijn video’s kan je veel leren. Veel spelen heeft geen zin als je het niet in evenwicht brengt met je andere hobby’s. Het is ook belangrijk om je eigen stijl te creëren. Het kopiëren van andermans spel is niet nuttig op een hoog niveau.

Een klein bonusvraagje: Wie wint de play-offs van de Proximus ePro League die begin volgende maand van start gaan?

Stefano: Ik zie Geoffrey Meghoe (Zulte Waregem) dit jaar de competitie winnen. Ik zit altijd op Discord met hem en ik ken zijn speelstijl vrij goed. Zijn verdediging is niet slecht, maar zijn echte kracht is zijn aanval. Ik denk dat die hem naar de eindoverwinning kan leiden.

Bedankt voor je kostbare tijd, Stefano. We wensen je het allerbeste voor de volgende competities!

 

Copyright afbeelding: KRC Genk Esports