Omwille van een verstoorde voorbereiding door een lichte voetblessure moet Nina Derwael verstek laten gaan voor het EK turnen in het Zwitserse Bazel (21-25 april). "We wilden niets forceren", zo lichtte de 21-jarige Limburgse toe tijdens een online persmoment.
"Drie weken geleden is een scheurtje ontdekt aan de onderkant van mijn linkervoet, aan het voetkussentje ter hoogte van mijn dikke teen", legde Derwael uit. "De kinesisten vreesden een terugval als ik nu alles te snel zou doen. En dat wilden we vermijden. Intussen is de blessure wel zo goed als genezen."

Met het oog op de Olympische Spelen van komende zomer in Tokio (23 juli-8 augustus) besliste de tweevoudige wereld- en Europees kampioene aan de brug met ongelijke leggers om niet in actie te komen in Bazel. In oktober 2019 kwam Derwael voor het laatst in actie op een internationaal toernooi. Op het WK in Stuttgart veroverde ze toen goud op de brug. "Ik keek wel hard uit naar dit EK, na anderhalf jaar zonder competitie", liet Derwael optekenen. "Maar we hebben die beslissing niet meteen genomen. Ik heb er een nachtje over geslapen. Dan ben ik zelf ook tot de constatering gekomen dat dit echt wel de beste beslissing is met het oog op de Spelen. Het missen van het EK heeft misschien ook wel een voordeel, zo weten mijn concurrentes niet waar ik sta."

Derwael mist zo wel een uitgelezen kans om competitieritme op te doen en haar moeilijkere oefening te testen. In Tokio wil ze de concurrentie bekampen met een nieuwe brugoefening, ze is er wel nog niet uit of ze voor een startwaarde van 6.7 of 6.9 zal kiezen. "Dat hangt af van de stabiliteit. De oefening met 6.9 heb ik anderhalve week geleden getoond op het selectie-event in Heerenveen, weliswaar zonder harde matten. Er zullen in Tokio niet veel gymnasten boven de 6.5 gaan. Het belangrijkste zal zijn om een nette oefening te turnen. Aangezien ik niet naar het EK ga, zal ik medio juni waarschijnlijk wel nog deelnemen aan de World Challenge Cup in het Kroatische Osijek." Ook twee weken later zal Derwael van de partij zijn op de FIT Challenge in Gent.

Op de Spelen in Tokio zal Derwael focussen op de allroundcompetitie. "Natuurlijk zal ik extra goed letten op de brug, op dat instrument ga ik nog iets meer in de finesse. Als ik een goed niveau haal, mag ik toch op top 8 of top 6 hopen in de allroundcompetitie. In de finale is alles mogelijk."

Het afgelopen anderhalf jaar was woelig, met onder meer het uitstel van de Spelen en het wegblijven van het EK omwille van de coronacrisis. "Toch maak ik me geen zorgen om mijn olympische voorbereiding. Er zullen altijd kleine obstakels onderweg zijn, daar leer je uit." In december raakte Derwael besmet met het coronavirus. "Ik heb één à twee dagen lichte koorts gehad. En voor de rest had ik hoofdpijn. Dat waren de enige symptomen, ik mag dus niet klagen." Ook op mentaal vlak was het geen evidente periode na beschuldigingen van grensoverschrijdend gedrag aan het adres van haar coaches Marjorie Heuls en Yves Kieffer. "Daar zijn we momenteel niet echt mee bezig", antwoordde Derwael. "We bereiden ons gewoon voor op de wedstrijden. Alles wat errond gebeurt, probeer ik van me af te zetten. Ik heb daar toch geen invloed op."

Derwael hoopt om spoedig gevaccineerd te worden tegen het coronavirus. "Ik ben zoals iedereen aan het wachten. Ik weet dat verschillende Amerikaanse turnsters al gevaccineerd zijn. Dat is toch belangrijk, want mentaal kan dat nog extra stress geven in aanloop naar de Spelen. Je blijft onzeker zolang je niet gevaccineerd bent."