De Amerikaanse basketbalcompetitie NBA herbergt een nieuw fenomeen dat luistert naar de naam Russel Westbrook. Nu ja, nieuw is Westbrook niet meer: de man draait al enkele jaren mee. Maar wat hij dit seizoen op het veld presteert tart elke verbeelding, ook al blijven er vragen rijzen rondom zijn status en titelambities.

Love him or hate him: de Amerikaanse NBA-basketspeler Russel Westbrook zorgt sinds het begin van zijn carrière voor heel wat verdeeldheid onder kenners en critici van de NBA. Reden hiervoor zijn de talloze individuele knalprestaties die de 32-jarige point guard van de Washington Wizards aan elkaar rijgt maar het ontbreken van collectieve prijzen in zijn prijzenkast.

In 2012 was Westbrook er nochtans dicht bij: toen speelde hij aan de zijde van Kevin Durant de NBA-finale tegen Miami Heat. Westbrook en Kevin Durant verloren die finale van ene Lebron James die bij Miami Heat de pannen van het dak speelde. Zowel Westbrook als Durant speelden toen een dijk van een wedstrijd en het was vooral Westbrook dat de dagen en weken daarop door kenners een grote toekomst werd voorspeld. Die grootste toekomst bleef echter uit. Hij strandde met Oklahoma City keer op keer in de play-offs van de NBA en pakte op die manier geen enkele collectieve prijs. Op individuele basis gaat (en ging) het de speler wel voor de wind.

Een buitengewone fysieke kracht

Als point guard is Russel Westbrook uniek: hij is snel, intelligent en bijzonder atletisch. Dankzij die fysieke kracht is hij moeilijk af te stoppen wanneer hij zich een weg baant naar de ring van de tegenstander of wanneer hij rebounds probeert te onderscheppen. Hij kan bovendien bewegingen maken die je niet snel verwacht. Ook als hij ingesloten staat, vindt Westbrook (dankzij zijn fysieke présence) altijd een gaatje om de bal naar een teamgenoot te passen.

Een perfecte speler, zou je denken. Toch zijn heel wat kenners kritisch voor Westbrook. Hij zou immers te veel alleen spelen, enkel aan zijn eigen statistieken denken en te vaak voor eigen succes willen gaan. Bovendien forceert hij meer dan eens een aanval en mist hij volledige punten. Westbrook kan dus een degelijke spilfiguur zijn in zijn ploeg, maar denkt volgens velen enkel en alleen aan zijn eigen succes.

Mr. Triple-Double

In het seizoen 2016 -2017 schreef Russell Westbrook voor het eerst geschiedenis. Nadat zijn maatje Kevin Durant de deur van Oklahoma City achter zich trok om naar The Golden State Warriors te vertrekken, moest Westbrook bijna eigenhandig de ploeg dragen. Dat deed hij met verve: Oklahoma City raakte tot in de play-offs en speelde enkele sterke wedstrijden. Westbrook werd in dat seizoen zelfs de tweede speler, na Oscar Robertson, die een seizoen afsloot met een torenhoog triple-double gemiddelde. Dat wil zeggen: meer dan 10 punten scoren, 10 rebounds ophalen en 10 assists geven in één wedstrijd. In 2016 behaalde Westbrook dan ook 42 triple-doubles en werd hij recordhouder van deze statistiek in dat seizoen. Als dat nog niet genoeg was, werd hij in datzelfde jaar ook nog eens verkozen tot MVP van het seizoen.

Ook de seizoenen die daarop volgden waren succesvol voor Russel Westbrook. Hij reeg de triple-doubles aan elkaar en vestigde een nieuw record door in elf opeenvolgende wedstrijden voor triple-double cijfers te zorgen. Op 2 april 2019 deed hij het onmogelijke: hij behaalde als tweede speler in de geschiedenis van de NBA een dubble triple-double met 20 punten, 20 rebounds en 21 assists. Maar ondanks alle successen van Westbrook kwam zijn team weer niet verder dan de play-offs…

‘Geen titel? Geen probleem.’

Afgelopen seizoen trok Westbrook naar de Washington Wizards. Hier zou hij opnieuw meedingen voor de prijzen, maar die ambitie heeft hij moeten bijstellen: de Washington Wizards konden zich zelfs niet kwalificeren voor de play-offs en dat stemde heel wat fans triestig. Westbrook laat het echter niet aan zijn hart komen: hij behaalde in dit seizoen maar liefst 16 wedstrijden met triple-doubles. Als hij aan dit tempo verderspeelt kan hij de 181 NBA triple-doubles van Oscar Robertson overtreffen. Westbrook behaalde er momenteel 168 en lijkt voorlopig niet op de rem te gaan staan. Als hij alles op alles zet, kan hij dat record al over enkele weken doen sneuvelen en hopelijk profiteert zijn team er dan ook van.

Ondanks Westbrooks geweldige statistieken lijkt het winnen van een NBA-titel verder weg dan ooit. Gelukkig zit hij hier niet op te wachten want de NBA-ster heeft andere ambities in het leven. “Een titel gaat mijn leven niet plots veranderen. Ik ben een gelukkig man. Ik ben op straat opgegroeid en heb al eens een kampioenschap gewonnen. Die NBA-titel hoeft voor mij niet want mensen zullen me herinneren voor wat ik naast het veld presteer in plaats van wat ik erop doe”, aldus Westbrook die ook een eigen stichting heeft om minderbedeelden te ondersteunen. 

Westbrook hoeft dus geen titel maar lijkt ondertussen aardig op weg om een nieuw NBA-record aan diggelen te slaan. Dat is soms al goed genoeg!

Volg de NBA op de kanalen van Eleven Sports, beschikbaar in de tv-optie All Sports van Proximus Pickx.