Na iets meer dan een jaar afwezigheid maakte Isaiah Thomas deze week zijn rentree op de vloeren van de NBA, dit keer onder de vlag van de New Orleans Pelicans. Ondanks twee opeenvolgende nederlagen liet Thomas vooral zien dat hij het fysiek kon volhouden. En dat is zonder twijfel het belangrijkste voor hem.
Thomas heeft immers maar tien dagen om te overtuigen dat hij iets waard is. Het klinkt misschien als het plot van een goedkope Amerikaanse thriller, maar voor de point guard is het bloedernstig. Op 2 april tekende de dertiger een (zeer) kortlopend contract met New Orleans om te bewijzen dat hij fysiek helemaal de oude was. Dat is ongetwijfeld geen sinecure, na zijn langdurige afwezigheid.
 
Vaarwel heupproblemen?
 
Het moet gezegd worden dat de voormalige sterkhouder van de Celtics de afgelopen jaren fysiek niet gespaard is geweest. Na opeenvolgende mislukkingen binnen verschillende teams (Cleveland, LA, Denver, Washington) vanwege talrijke blessures, lijkt Isaiah Thomas dit keer op weg om zichzelf te kunnen bewijzen. Voor zijn eerste wedstrijd in lange tijd tegen de Hawks eerder deze week bracht Thomas 10 punten, 2 assists en 2 rebounds in 25 minuten met een schot naar acht punten op rij.
 
Hoewel er nog werk is aan zijn speeltechniek, is hij wel gerust over zijn fysieke toestand. "Ik geef toe dat ik nog steeds een beetje stram speel omdat ik zolang niet heb gespeeld, maar coach Stan (Van Gundy) vertelde me om mezelf te zijn, agressief te zijn en te scoren. Dat is alles wat ik kan doen. Het doet me goed om opnieuw 'normaal' te spelen", verklaart hij.
 
"Als een groentje"
 
Tegen de Nets moesten de Pelicans eveneens een nederlaag slikken, in deze wedstrijd scoorde Thomas 11 punten en 3 assists in 19 minuten. In de verdediging kon zelfs zijn teamgenoot Zion Williamson niets doen tegen de armada van Brooklyn, die voor de gelegenheid Kevin Durant op het veld had gebracht. 
 
"Ik voel me weer een groentje", vertelt Thomas over deze wedstrijd. "Ik zit in een nieuw team. Met uitzondering van vier of vijf spelers heb ik nog met niemand eerder gespeeld. Je moet natuurlijk geduld hebben, maar ik heb maar een contract van tien dagen. Dus is het belangrijk om snel te schakelen! (lacht)" 
 
Hoewel Thomas wellicht nooit zijn niveau van weleer zal terugkrijgen, zal de dubbele deelnemer aan de All Star Game nog steeds een grote dienst kunnen bewijzen aan de New Orleans Pelicans. De volgende wedstrijd van de Pelicans tegen de 76ers dit weekend zal ongetwijfeld uitwijzen of de point guard een toekomst heeft in Louisiana.
 
Volg de NBA op Eleven Sports-kanalen, beschikbaar in de All Sports-optie van Proximus Pickx.
 
Het uitzendschema voor dit weekend:
 
Vrijdag 9 april
New Orleans Pelicans - Philadelphia 76ers: vanaf 02u00 op Eleven Sports 2
 
Zaterdag 10 april
Brooklyn Nets - LA Lakers: vanaf 02u30 op Eleven Sports 2
 
Zondag 11 april
Denver Nuggets - Boston Celtics: vanaf 21u00 op Eleven Sports 2