De voorbije Europese duels verwarmde hij vooral de bank, maar dinsdagavond in de Champions League-clash tegen Liverpool (3-1) ontpopte Vinicius Junior zich plots tot de grote man bij Real Madrid. Met twee doelpunten zet de Braziliaanse groeibriljant de Koninklijke op weg naar de halve finales van het kampioenenbal.

Zonder uit te blinken, wist de ploeg van Zinédine Zidane in de heenwedstrijd tegen Liverpool een 3-1 zege te bewerkstelligen. Zoals zo vaak onder Zidane ging dat uitstekende resultaat gepaard met een knap staaltje wedstrijdmanagement. Eerlijk, Liverpool is niet aan zijn beste seizoen bezig, maar de voorbije weken vertoonden de Reds in de Premier League toch tekenen van herstel. Toch kwam hun defensieve kwetsbaarheid ook nu weer boven drijven. Daar maakte een uitgekookt Real dankbaar gebruik van.

Vooral Vinicius Jr, linksvooraan in het aanvalstrio geposteerd, drukte daarbij zijn stempel. De Braziliaanse winger toonde zich van bij de aftrap enthousiast en geïnspireerd. Eerst werkte hij een vijfsterrenpass van Toni Kroos knap af na een borstcontrole die klasse verraadde. Tussendoor pikte aanvalsmaatje Marco Asensio zijn doelpuntje mee voor 2-0, gebruik makend van een enorme blunder achterin bij Liverpool, en vervolgens deed weer Vinicius de wedstrijd dood met de 3-1 in de 65ste minuut. De Reds stelden daar enkel een goaltje van Mohamed Salah tegenover. Dat voorspelt niet veel goeds voor de terugwedstrijd volgende woensdag (14/4).

Referentiewedstrijd

Vinicius leverde in het Alfredo Di Stefano-stadion, het kleinere oefenstadion dat tijdens de coronapandemie dienst doet als thuisbasis van Real, een referentiewedstrijd af. Niets te vroeg, want het Braziliaanse talent kreeg ondanks zijn jeugdige leeftijd – nog steeds maar 20 is ie – al flink wat kritiek te verwerken in de Spaanse media. Een te beperkt rendement, luidt de tussentijdse balans van dit seizoen. Zelfs zijn eigen ploegmaats legden dat euvel bloot. Zoals Karim Benzema voor de camera’s vertelde tijdens de rust van de wanprestatie tegen Borussia Mönchengladbach in de groepsfase van de CL. Ook na de vele gemiste kansen in de vorige ronde tegen Atalanta Bergamo was Vinicius’ gebrek aan precisie voor doel een hot item.

Niets van dat dinsdagavond tegen Liverpool, winnaar van de CL in 2019. Op uiterst klinische wijze werkte de vervanger van Eden Hazard de twee grote doelkansen af die hij kreeg. Revanche! Dat hij bij het vieren van zijn doelpunten ostentatief het embleem van Real kuste op zijn shirt, moet zijn engagement naar de club toe extra in de verf zetten.

Titularis in de Clásico?

De verrijzenis van Vinicius is uitstekend nieuws voor de Koninklijke, net op een moment dat het seizoen – op alle vlakken – haar ontknoping nadert. Een veertiende eindwinst in de Champions League blijft mogelijk, ook al is de weg nog lang en is de terugwedstrijd tegen Liverpool geen eitje -het uitdoelpunt van Salah biedt een sprankeltje hoop voor Klopp en de zijnen.

Ook in de Spaanse La Liga wordt de eindsprint ingezet. Met nu zaterdag de Clásico tussen Real Madrid en FC Barcelona. Nummer drie tegen nummer twee in de stand. Diegene die verliest kan zo goed als zeker fluiten naar de landstitel. Met zijn krachttoer tegen Liverpool solliciteert Vinicius Jr nadrukkelijk naar een basisplaats. Ten koste van onze landgenoot Hazard, die sinds enkele dagen weer meetraint met de groep en klaar lijkt voor een zoveelste comeback.

Volg de UEFA Champions League integraal via de Proximus Sports-zenders, beschikbaar in de optie All Sports van Proximus Pickx.

Proximus Pickx biedt een nieuwe ‘interactieve’ modus aan via zijn app (Android en iOS) en de website proximuspickx.be. Dankzij deze nieuwe functie kan je de ploegopstellingen ontdekken, wedstrijdstatistieken analyseren of zelfs de geschiedenis van de afgelopen wedstrijden vinden met slechts één klik. Maar bovenal stelt de interactieve videospeler je in staat om de beste acties van de wedstrijd onmiddellijk opnieuw te beleven door het digitale wiel aan de rechterkant van het scherm te gebruiken. Ervaar de prestaties van je favoriete team als nergens anders!