Met zijn bronzen medaille op de Grand Slam in het Georgische Tbilisi heeft de Belgische judoka Toma Nikiforov weer een geweldige prestatie neergezet voor ons land. De man is zonder meer een van de beste Belgische kanshebbers voor een medaille op de komende Olympische Spelen in Tokio. Maar Nikiforov denkt daar nog niet over na, hij timmert geduldig voort aan zijn carrière.
In de Georgische hoofdstad versloeg de nummer 24 in de ranking de Zweedse judoka Joakim Dvarby (IJF 29) met waza-ari. Op de wereldranglijst heeft hij nu 2728 punten en staat hij op de twintigste plaats, die een rechtstreekse kwalificatie voor Tokio oplevert. 
 
Aan zijn Grand Slam-avontuur hield Nikiforov niet alleen een bronzen medaille over, maar ook een enkelblessure. Hij sloot dus letterlijk het toernooi op één been af. Medisch onderzoek wees uit dat de in Bulgarije geboren Belg een gescheurd ligament heeft. Maar een paar fysiotherapiesessies zouden hem in staat moeten stellen snel weer op de tatami-matten te komen.
 
Uitgebreid programma
 
Een snel herstel zal zeker van pas komen, want Nikiforov staat een stevig wedstrijdprogramma te wachten. Van 16-18 april reist hij naar Lissabon om deel te nemen aan de Europese kampioenschappen judo. Nikiforov komt er graag opdraven sinds hij daar goud won in 2018. Daarna zal hij aantreden op de Kazan Grand Slam (5-7 mei) voor het wereldkampioenschap, dat van 6 tot 13 juni in Boedapest wordt gehouden. Deze laatste competitie betekent ongetwijfeld veel voor Nikiforov, want hij stond al twee keer op het podium (brons in 2015 en zilver in 2017). 
 
Bovendien zijn deze kampioenschappen de perfecte gelegenheid voor Nikiforov om zich voor te bereiden op de Olympische Spelen. Hoewel hij dankzij zijn overwinning in Tbilisi meteen is gekwalificeerd voor de Olympische Spelen, denkt de Belg nog niet echt aan Tokio. "De Spelen zijn nog ver weg", verzekert hij ons. "Aan de Spelen denk ik voorlopig nog niet, dat is pas voor de toekomstige weken en maanden, maar het klopt dat alle punten welkom zijn. Dit is dan ook een mooie bonus", aldus Nikiforov.
 
Team België
 
Naast Toma Nikiforov zijn er nog andere Belgen van plan om volgende zomer in Japan te schitteren. Bij de mannen zal Matthias Casse zeker zijn van een deelname, want hij leidt het klassement in de -81kg-klasse. De wereldkampioen bij de junioren 2017 was al eens aanwezig op de Olympische Spelen, meer bepaald als sparringpartner van Dirk Van Tichelt. Dit keer speelt hij voor eigen naam en maakt hij mogelijk kans op een zege in Tokio.
 
Sami Shouchi, een andere Belgische topper, won goud in Tbilisi, zijn eerste Grand Slam. Maar aangezien hij in dezelfde categorie valt als Casse (-81 kg), en slechts één vertegenwoordiger per land in elke categorie is toegestaan, zal hij niet in het land van de rijzende zon te zien zijn. Met minder dan 60 kg is Jorre Verstraeten ook goed op weg om op de Olympische tatamimatten te stappen.
 
Bij de dames kunnen we natuurlijk niet om Charline Van Snick (-52kg) heen. Zij zal naar Tokio afreizen, waar ze hoopt haar bronzen medaille uit 2012 te kunnen evenaren. Van Snick herstelt momenteel van een gescheurde enkelpees, maar zou snel moeten herstellen. Hopelijk krijgt ze gezelschap van Gabriella Willems, bronzen medaillewinnaar in Tbilisi in minder dan 70 kg en 24e op de wereldranglijst. De deelname van Willems is echter nog niet zeker vanwege een knieblessure.
 
De Belgische judoka's hebben in elk geval al een mooi parcours afgelegd op de Olympische Spelen in de afgelopen jaren. Robert Van de Walle schonk België de eerste gouden medaille 1980. Daarna volgden een reeks andere zeges, waaronder die van Ingrid Berghmans (goud in 1988), Ulla Werbrouck (goud in 1996) en Gella Vandecaveye (zilver in 1996 en brons in 2000). In de Belgische troffeekast hangen momenteel maar liefst 12 Olympische medailles!