Real Madrid en Liverpool staan dinsdag tegenover elkaar in de heenmatch van de kwartfinales van de Champions League, drie jaar na hun confrontatie in de finale. Virgil van Dijk en Sergio Ramos – beiden geblesseerd – zullen het weerzien missen. Beide clubs hebben het dit seizoen lang moeten rooien zonder hun patron in de defensie.
Het is een regelrechte aderlating voor Zinédine Zidane: zijn kapitein Sergio Ramos blesseerde zich afgelopen woensdag bij de Spaanse nationale ploeg. Hij heeft een kuitspierblessure en is één maand buiten strijd. Hij mist dus de cruciale dubbele confrontatie tegen Liverpool, net als de al even belangrijke Clasico op 10 april.
 
De afwezigheid van Ramos is uiteraard een forse tegenvaller voor Los Blancos, vermits de Madrileense kapitein een leider is op en naast het veld. Naast zijn kwaliteiten als verdediger, belichaamt hij ook de ziel van de club. Bovendien toont hij zich vaak beslissend in grote matchen.
 
19 matchen zonder Ramos
 
Dit seizoen speelde Real al 18 matchen zonder zijn kapitein. Eind november ging Real door een dal. De Madrilenen beten in het zand tegen Shakhtar Donetsk (2-0), een nederlaag die hen de kwalificatie had kunnen kosten. Los Blancos leden zeven nederlagen in negen Champions League-wedstrijden zonder hun kapitein.
 
Maar Real werd het stilaan gewend om zonder Ramos te spelen. Raphaël Varane ving de leemte in de defensie in. Waar de Fransman niet altijd even secuur was zonder zijn vaste partner in de verdediging, heeft hij bewezen dat hij zich als interim-leider best goed kan redden, samen met Nacho.
 
Ondanks een nieuwe periode zonder Ramos tussen februari en maart, hield de verdediging van Real stand. Beter nog, de troepen van Zidane leden slechts één nederlaag in acht matchen en lukten vier opeenvolgende clean sheets (in alle competities): een primeur dit seizoen. Door die sterke reeks bleef Real in het spoor van Barça in de competitie.

Onvervangbare Virgil
 
In Liverpool ziet de wereld er heel wat minder rooskleurig uit. Zonder Virgil van Dijk – out sinds oktober jongstleden – gleed de club af in een diepe crisis. Liverpool staat momenteel zevende in het klassement van de Premier League, en de weg terug is nog niet ingeslagen. De afwezigheid van de Nederlandse rots is niet de enige verklaring voor het tegenvallende seizoen van Liverpool, maar was ongetwijfeld de trigger. De Nederlander is één van die persoonlijkheden wiens afwezigheid moeilijk te compenseren valt. Door zijn charisma, zijn zelfzekerheid en zijn precieze relances is van Dijk veel meer dan een ordinaire verdediger.
 
Jurgen Klopp, die niet gespaard werd van pech, was vervolgens lange tijd verstoken van Joe Gomez en Joel Matip. Hij bricoleerde dan maar een onuitgegeven defensie, bestaande uit Jordan Henderson en Fabinho centraal, maar de Duitse coach heeft nog steeds niet de wonderformule gevonden om de afwezigheid van zijn beste verdediger op te vangen. En wat jongeren als Nathaniel Phillips, Rhys Williams en Ozan Kabak betreft, die in de strijd geworpen werden: zij moeten nog rijpen.
 
De Reds moeten de rol lossen in de eigen competitie, maar tonen een heel ander gezicht in de Champions League, waar ze de nodige zuurstof tanken. Hun defensieve zorgen laten er zich minder voelen: in acht wedstrijden leden ze slechts één nederlaag, en incasseerden slechts één tegendoelpunt. Kent het Champions League-sprookje een vervolg tegen Real Madrid?

Het programma van de kwartfinales (heenronde):
 
Dinsdag 6 april
UEFA Champions League Multilive: vanaf 20u15 op Proximus Sports 1
Real Madrid - Liverpool: vanaf 20u50 op Proximus Sports 2
Manchester City - Borussia Dortmund: vanaf 20u50 op Proximus Sports 3
 
Volg de Champions League het hele seizoen lang op de kanalen van Proximus Sports, beschikbaar in de tv-optie All Sports van Proximus Pickx.