Met Julian Alaphilippe en Wout van Aert vormt Mathieu van der Poel (Alpecin-Fenix) het kransje van topfavorieten in de 105e Ronde van Vlaanderen. De algemene repetitie van afgelopen woensdag verliep voor de Nederlandse kampioen wel niet vlekkeloos. In Dwars door Vlaanderen finishte hij op 1:41 als 58e. "Een accident de parcours", noemt Van der Poel het. "Ik ben wel degelijk klaar om zondag mijn titel te verdedigen en wil zeker een bepalende rol spelen."
"Er waren er woensdag wel meer die het lastig hadden. Zondag is er een nieuwe koers en starten we vanaf nul. De eerste warmte speelde mij wat parten en ik hoorde dat ook anderen daar last van hadden. Ik moet wel toegeven dat ik op Belgische bodem nog niet de benen heb gevonden waarover ik zou willen beschikken. Misschien is de frisheid er wat af."

"Straks zit het eerste gedeelte van mijn wegseizoen erop. En dat was best wel lang. Na het wereldkampioenschap veldrijden nam ik maar een beetje rust om dan meteen aan de slag te gaan. Het begin was alvast heel goed (winst in de openingsetappe van de UAE Tour). Het Italiaanse blok hakte er wel in. Zeker na Tirreno-Adriatico voelde ik toch wat vermoeidheid. Na de Ronde van Vlaanderen ga ik me weer toeleggen op het mountainbiken. Dat kan na een weekje rust, nu Parijs-Roubaix er niet meer is."

Vorig jaar kleurden Van der Poel, Van Aert en Alaphilippe De Ronde. "Maar er starten natuurlijk wel meer renners die kans maken op de overwinning. De jongste koersen hebben al iets laten uitschijnen, maar het is niet gemakkelijk om te voorspellen wie echt kanshebber is. Deceuninck - Quick-Step overheerste in de E3 Harelbeke en zal zal dat zondag weer willen over doen, ook al is Zdenek Stybar er dan niet bij. Maar de De Ronde is 60 kilometer langer dan de E3. Het zal een open koers worden, meerdere teams zullen de wedstrjd snel willen openbreken."

Dat de Ronde van Vlaanderen weer zonder publiek gereden wordt, heeft volgens Van der Poel wel een impact. "Je voelt de pijn nu meer. Er is geen afleiding meer door het gejoel van de toeschouwers."