Deze zondag krijgen we in de NBA de derby van Los Angeles te zien, tussen de Clippers en de Lakers. Twee teams met een erg verschillend palmares, sinds de rivaliteit tussen beide vorig seizoen is geëscaleerd.
Op papier is de affiche Clippers-Lakers meer dan verleidelijk, tussen twee favorieten voor de NBA-titel die momenteel allebei in de top 4 van de Western Conference vertoeven. Maar de realiteit kan heel anders zijn: Anthony Davis en LeBron James zijn geblesseerd bij titelverdediger Lakers, terwijl het de Clippers ernstig ontbreekt aan consistentie. Deze derby moet het dus stellen met een paar sterren minder, in tegenstelling tot de eerste wedstrijd van het seizoen.
 
Het moge duidelijk zijn dat de rivaliteit tussen de twee teams de afgelopen maanden is toegenomen:  de NBA programmeerde dit seizoen al drie duels tussen de twee teams – twee in het voorseizoen en één bij de opening van het seizoen. Afgelopen december wonnen de Clippers in het Staples Center dankzij een zeer goede Paul George, die zijn team trakteerde op liefst 33 punten. De ideale aftrap voor een seizoen waarin de Clippers hopen eindelijk het dominante team uit Los Angeles in de NBA te worden, iets wat ze in de geschiedenis nog nooit hebben gepresteerd.
 
17 NBA-titels tegenover… nul
 
De eerste derby van Los Angeles vond plaats in 1984, toen de Clippers vanuit San Diego naar hun huidige thuisstad – de “City of Angels” – verhuisden. Al snel krijgen de nieuwkomers een slechte reputatie: die van een verliezend team. In hun eerste zeven seizoenen in LA halen de Clippers zelfs in hun beste jaar amper 32 overwinningen tegenover 50 verliespartijen. In één seizoen behalen ze zelfs een erbarmelijke 12 overwinningen en 70 verliezen. Ondertussen blijven de buren van de Lakers aan de lopende band titels halen, met drie nieuwe trofeeën in 1985, 1987 en 1988 die het totaal tegen eind de jaren 80 op elf brengen.
 
De Clippers halen eindelijk dan toch eens de play-offs in 1992, en eindigden zelfs vóór de Lakers in het reguliere seizoen. Maar heel snel zakken ze terug weg naar de onderkant van de ranking. Het decennium 2010-2020 is ongetwijfeld het beste van de Clippers tot nu toe, in het bijzonder dankzij het duo Chris Paul - Blake Griffin. Het team weet zich regelmatig te kwalificeren voor de play-offs, maar slaagt er nooit in om de titel binnen te halen en wordt telkens weer uitgeschakeld vóór de finale. Hun grote concurrenten van de Lakers zetten intussen hun zegereeks voort: bij hen staat de teller intussen op 17 titels, mede dankzij wijlen Kobe Bryant.
 
Het tijdperk der sterren
 
In het seizoen 2017/2018 breekt voor de Clippers een nieuw tijdperk aan, met de exit van Chris Paul en Blake Griffin. Een jaar later verhuist LeBron James naar LA, maar hij kiest voor de Lakers. Zijn eerste seizoen is echter verre van bevredigend en hij mist zelfs de play-offs, een primeur sinds 2005 voor de iconische speler. In hun nooit aflatende strijd om de titel, verwelkomen de Lakers in juni 2019 ook Anthony Davis.
 
Ondertussen zit het ook management van de Clippers niet lijdzaam toe te kijken: het team wil volop de strijd aangaan met de Lakers. Kawhi Leonard, recent nog kampioen met Toronto en actief als “free agent”, voegt zich bij de Clippers. Ook verschijnt Paul George ten tonele, die zijn beste seizoen bij OKC (Oklahoma City Thunder) achter de rug heeft.
 
Na een seizoen dat ernstig werd verstoord door de Covid-19-pandemie, domineren de twee teams op dit moment de Western Conference en kan de droom van een Clippers-Lakers-finale werkelijkheid worden. Kunnen de Clippers dan eindelijk hun status als eeuwige verliezer van zich afwerpen…?
 
De derby tussen de Los Angeles Clippers en de Lakers is zondag om 21.30 uur te zien op Eleven Sports 2, beschikbaar in de All Sports Option van Proximus Pickx.