De Nederlander Mathieu van der Poel wint zondag de Ronde van Vlaanderen. Dat voorspelt een nieuw ontwikkeld computersysteem aan de hand van artificiële intelligentie (AI). Op basis van historische prestatiedata tracht het systeem, dat door onderzoekers van imec en de Universiteit Antwerpen ontworpen is, de koersuitslagen van eendagswedstrijden te voorspellen. De voorspellingen zijn vanaf donderdag te raadplegen op wiewintdekoers.be.
Koersuitslagen zijn altijd erg moeilijk te voorspellen, maar de wetenschappers zijn erin geslaagd een algoritme te ontwikkelen dat vooruit kan blikken op resultaten van eendagskoersen. Op basis van gegevens van de voorbije twintig jaar heeft het systeem zichzelf aangeleerd wat de belangrijkste predictoren zijn om de uitslag van een welbepaalde voorjaarsklassieker te voorspellen (in de categorie elite-mannen op de weg).

Zo leert het AI-model automatisch welke prestaties belangrijk zijn om ook goed te presteren in een koers zoals de Ronde van Vlaanderen. Op basis van de prestatiedata van alle wielrenners in de afgelopen drie jaar tracht het algoritme vervolgens de volledige rangschikking te voorspellen. Doordat alles automatisch gebeurt, kan dit op elke eendagskoers worden toegepast.

"In het begin van het wielerseizoen maakt het AI-systeem een inschatting op basis van relatief weinig informatie. We weten niet hoe de renners de winter zijn doorgekomen", vertelt professor Tim Verdonck (UAntwerpen). "Naarmate er meer koersen gereden worden, wordt het systeem gevoed met extra informatie en kan het beter gaan voorspellen welke renners naar hun topvorm aan het toegroeien zijn en welke favorieten wel eens door de mand zouden kunnen vallen."

Een eerste versie van het systeem werd geëvalueerd aan de hand van alle wielerklassiekers in 2018 en 2019. Daarin scoort de artificiële intelligentie iets beter dan de voorspellingen van menselijke wielerkenners. Zo was het computermodel in staat om zeven renners uit de top tien van de Ronde van Vlaanderen van 2018 correct te voorspellen, onder wie winnaar Niki Terpstra. Voor Gent-Wevelgem vorige zondag voorspelde het AI-systeem vier renners uit de top vijf correct, onder wie winnaar Wout van Aert.

De onderzoekers willen het systeem de komende jaren nog verder verfijnen, door bijvoorbeeld meer rekening te houden met blessures en valpartijen. Tegen de zomer zou het systeem ook moeten uitgebreid zijn naar rittenkoersen, zodat het klassement van de Tour de France bijvoorbeeld ook voorspeld kan worden.